Alessandro Volta (1745-1827), ¡el inventor de la batería eléctrica!

Reconocido por su trabajo fundamental sobre la electricidad, Alessandro Volta es el inventor de la batería eléctrica (o batería voltaica). Este físico y químico también descubrió un nuevo gas, el metano, para el que definió el proceso de combustión. Obviamente, se sabe que Alessandro Volta dio su nombre a la unidad de medida de voltaje eléctrico.

Primeros trabajos y experimentos

Alessandro Volta proviene de una familia aristocrática de Como (Italia), ciudad donde nació y murió. A partir de 1774, trabajó como profesor de física en la Royal School of Como, y al mismo tiempo realizó investigaciones sobre la electricidad estática. Luego tiene éxito en hacer un electróforo, una especie de generador que logra producir una carga electrostática. Este proceso fue descrito por primera vez por el físico sueco Johan Wilcke, pero, obviamente, Volta se llevó todo el crédito por la invención.

Créditos: Wikimedia Commons

En 1776, Alessandro Volta se interesó mucho en química del gas durante una investigación emocionante. Este último está particularmente intrigado por los gases inflamables que escapan de las marismas cercanas a su casa. Decidirá ir a tomar aire del áreas pantanosas de un islote ubicado en el Lago Maggiore (Lago Maggiore), en el norte de Italia. Volta aislará la parte inflamable de este aire y así descubrirá metano (CH₄). Además, entiende que este mismo gas es de la putrefacción de las plantas. Finalmente, definirá el protocolo para la combustión de metano mediante una chispa eléctrica en un tubo bloqueado.

Posteriormente, se interesará por la expansión de gases y inventa el eudiómetro, con el que realizó la primera síntesis de agua. Recuerde que se trata de una especie de tubo de vidrio graduado, cuya finalidad es medir el cambio de volumen de una mezcla de gases como resultado de una reacción química. El dispositivo se describirá por primera vez en Francia en el Anales de química y física por el químico Joseph Louis Gay-Lussac.

El voltio (V) y la pila voltaica

En 1779, Alessandro Volta fue ascendido a la cátedra de física experimental en la Universidad de Pavía (Italia) y enseñó allí durante casi cuatro décadas. Esta promoción llegó a coronar su reciente investigación sobre la electrificación de sólidos. El físico de hecho había tensión medida y carga eléctrica por separado, y llegó a la conclusión de que estos datos eran proporcionales para un cuerpo dado. En homenaje a Alessandro Volta, la unidad de tensión eléctrica fue nombrado voltio (V) en 1881, más de medio siglo después de su muerte. También dará su nombre al dispositivo que lo mide, a saber el voltímetro, La primera versión digital de la cual fue desarrollada por Andrew Kay en 1953.

El físico Luigi Galvani había identificado un fenómeno que había bautizado “electricidad animal”. ¿La idea? Separe dos discos de metal (de diferentes metales) con una pata de rana que actúa como electrolito. Sin embargo, este último atestiguó el paso de una corriente por contracción. En 1792, Alessandro Volta tuvo la idea de reemplazar el miembro con un secante de salmuera. El físico logró así demostrar que la electricidad era generada por metales y no por el miembro animal como pensaba Luigi Galvani.

Volta luego formula una ley que estipula que el fuerza electromotriz de una batería (que se inventará muy pronto) depende solo de la diferencia entre los potenciales de dos electrodos. Sin embargo, estos potenciales dependerían solo de la naturaleza de los metales utilizados. El mejor par de metales fue según las asociaciones zinc-plata y zinc-cobre. Al mismo tiempo, Volta asegura que dos electrodos del mismo metal no puedan generar voltaje.

En 1800, el físico finalmente desarrolló el pila voltaica. ¡Es una especie de batería primitiva cuya corriente ofrecía por primera vez un flujo bastante estable! Realizará dos pruebas concluyentes de baterías conectadas en serie. La primera prueba requerirá el uso de vasos llenos de salmuera, en los que se sumergirán los electrodos. El segundo verá desaparecer las copas a favor de tiras de cartón empapadas en salmuera insertado entre el zinc y la plata presente en la batería. Debes saber que la batería tenía un inconveniente. De hecho, no era impermeable ya que la salmuera fluía de los pedazos de cartón. Con el tiempo, este problema se resolvió insertando un gel más consistente.

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Diferentes investigadores han estudiado la pila voltaica y algunos han probado mejoras. Citemos, por ejemplo, a los químicos británicos William Nicholson y Sir Anthony Carlisle, habiendo comprendido la primera electrólisis. Los investigadores habían utilizado la pila voltaica como generador, ¡y esto solo unos meses después de su desarrollo por Volta! El físico danés Hans Christian Ørsted se dio cuenta en 1820 de que los fenómenos eléctricos eran relacionado con los fenómenos magnéticos. En cuanto al físico británico John Daniell, este último fabricó la primera batería no polarizable en 1836.

Premios y homenajes

El primer gran reconocimiento a la obra de Alessandro Volta provino de la Royal Society of London, de la que se convirtió en miembro en 1791. Tres años después, éste le otorgará el más prestigioso de sus premios, a saber la medalla Copley. En 1809 también se convirtió en miembro de la Real Academia de Artes y Ciencias de los Países Bajos. En 1810, Napoleón Bonaparte le otorgó el título del conde del reino, título nobiliario que data de la época en que el Reino de Italia (1805-1814) estaba bajo soberanía francesa.

Dedicamos el Templo de Volta, inaugurado en Como en 1928. Este monumento contiene sus instrumentos y otros documentos originales, un verdadero museo. Se le rindieron otros homenajes más “llamativos”, como en el Salón de Ginebra de 2004. El fabricante de automóviles Toyota había desarrollado un coche de concepto increíble bautizó a Alessandro Volta. En 2017, el fabricante de tarjetas gráficas Nvidia anunció la llegada de un arquitectura de la tarjeta gráfica bautizado Volta. Este tiene sucedió a la arquitectura de Pascal y precedió a Turing.

Fuentes: Encyclopædia Universalis – El usuario de Internet

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