Camuflarse en excrementos de pájaros, una cuestión de supervivencia para estas arañas

Las arañas Cyclosa ginnaga tejen en su red un disco de seda blanca en el centro del cual se posicionan, mostrando un abdomen plateado y patas cubiertas de manchas negras que les dan un aspecto repulsivo: el de los excrementos de pájaro. El objetivo es doble: alejar a los depredadores y atraer presas potenciales.

Un mimetismo, dos objetivos

los mímica agresiva define la idea de que un depredador accede a una presa imitando la apariencia y / o comportamiento de un patrón inofensivo o beneficioso para evitar ser identificado correctamente. Algunas arañas usan esta estrategia. Para engañar a sus adversarios, como avispas u hormigas, los de la especie Cyclosa ginnaga, que se encuentran en los bosques tropicales húmedos del sudeste asiático, en particular han desarrollado una forma de mimetismo que les da la apariencia de excrementos de pájaros. También huelen a eso. La naturaleza es ingeniosa. Los animales tienden a evitar lo que ya ha sido completamente digerido.

Esta capacidad de estas arañas para imitar a los depredadores se conoce desde hace varios años. Sin embargo, según un estudio publicado el mes pasado en Current Zoology, también tiene otro propósito: atraer presas.

Investigaciones anteriores ya habían planteado la hipótesis de que estas arañas cangrejo (llamadas así debido a la longitud más larga de sus dos pares de patas delanteras) también podrían atraer insectos en su menú imitando excrementos de pájaros. Después de todo, la idea tiene sentido. Esto se debe a que los excrementos de aves son una fuente importante de nutrientes para los insectos y algunas especies también ponen sus huevos allí. Además, las arañas cangrejo están esperando a los depredadores, asentadas en sus hojas, prefiriendo emboscar en lugar de seguir a sus objetivos en movimiento.

Sin embargo, hasta ahora ningún estudio experimental había logrado demostrarlo. Ahora esta hecho.

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Una araña cangrejo atacando a una mosca. Crédito: Xin Xu

Una estrategia que funciona para estas arañas.

Como parte de este trabajo, Daiqin Li y su equipo de la Universidad Nacional de Singapur introdujeron varios enjambres de insectos a arañas cangrejo que imitaban excrementos de pájaros, excrementos reales de tamaño similar y hojas sueltas. Durante estos experimentos, los insectos visitaron tanto las arañas como los excrementos de pájaros a tasas significativamente más altas que las hojas vacías. Las arañas, en particular, atraían a las moscas, aunque los excrementos reales las atraían en mayor medida.

Luego, los investigadores aplicaron una pintura de acuarela inodoro y fácilmente lavable a los cuerpos de las arañas para cambiar su apariencia. El propósito de este experimento fue averiguar si la combinación de colores característica de estos arácnidos era la clave para engañar a ciertos insectos. Como resultado, las arañas pintadas completamente de blanco o de negro fueron menos atractivo para los insectos que las arañas “no disfrazadas”.

Finalmente, los investigadores modelaron el sistema visual de los insectos objetivo y encontraron que la presa desafortunada era incapaz de distinguir la diferencia entre una araña cangrejo y los excrementos de un pájaro real. Tomados en conjunto, estos resultados sugieren que los insectos atraídos por las arañas pueden, de hecho, identificarlas erróneamente como excrementos de pájaros.