China desarrolla su propio helicóptero marciano

China está buscando desarrollar un pequeño helicóptero similar al Ingenuity, desplegado en Marte por la NASA, en un intento por expandir sus capacidades de exploración espacial. Se acaba de aprobar oficialmente un primer prototipo.

Vuela a otro planeta

En el Planeta Rojo desde febrero pasado, el rover Perseverance está acompañado por el helicóptero Ingenuity (1,8 kg). El vehículo realizó su primer vuelo motorizado (el primero en otro planeta) en abril. Operó su vuelo número 12, más reciente y ambicioso el 16 de agosto, cubriendo una distancia de 450 metros en 169,5 segundos.

El ingenio no usa ningún instrumento científico. De hecho, es una misión de demostración que tiene como objetivo allanar el camino para otras máquinas más ambiciosas. De hecho, la NASA ya está examinando otros conceptos. Una vez desplegados, estos vehículos podrán acompañar a los futuros exploradores marcianos al permitir el transporte o la recuperación de cargas útiles. También podrían usarse para anticipar rutas de cruce, para estimar el potencial de varias zonas de exploración que de otro modo serían inaccesibles para los rovers o para permitir la exploración de túneles de lava.

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La sombra del ingenio proyectada sobre el suelo. Crédito: NASA: JPL

Recuerda también que la NASA lanzará en 2027 su dron llamó “Dragonfly” (“Libélula”) a Titán. La nave de tres metros de envergadura examinará el potencial de habitabilidad de la luna más grande de Saturno dando “saltos” de varios kilómetros de largo. Uno de los objetivos de esta misión será también la búsqueda de biofirmas químicas que puedan indicar vida pasada o presente.

China también quiere su helicóptero marciano

Además, pilotando un helicóptero en Marte, solo la NASA puede hacerlo por el momento. La destreza del ingenio y las múltiples ventajas vinculadas al despliegue de este tipo de vehículos en entornos extraterrestres no han pasado desapercibidas. Según SpaceNews, China, por ejemplo, también está trabajando en el desarrollo de su propio helicóptero. El miércoles pasado, el Centro Nacional de Ciencias Espaciales (NSSC) anunció que un primer prototipo equipado con un microespectrómetro ha completado con éxito un examen final de aceptación el 20 de agosto.

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El prototipo de dron de crucero por la superficie de Marte desarrollado por el NSSC chino. Créditos: NSSC / CAS

El despliegue de este pequeño helicóptero podría considerarse para la futura exploración china de Marte, pero el NSSC no ha identificado una misión específica. Sin embargo, sabemos que la próxima misión china al Planeta Rojo, programada para lanzarse en 2028 o 2030, prevé la devolución de muestras a principios de la década de 2030, antes de considerar una primera misión tripulada a Marte en 2033.