China planea disparar a Bennu para desviar el rumbo

El Centro Nacional de Ciencias Espaciales de China planea lanzar más de 20 cohetes al espacio para desviar el camino del asteroide Bennu, que puede representar una amenaza para la vida en la Tierra.

Si el nombre “Bennu” significa algo para ti, está bien. El asteroide (500 metros de ancho) acaba de recibir una visita: la de la NASA. Cuatro años después de su lanzamiento desde Florida, la sonda OSIRIS-REX intentó en octubre pasado muestrear el objeto a más de 330 millones de kilómetros de la Tierra. El objetivo era obtener al menos sesenta gramos: ¡misión cumplida! La sonda inició su viaje de regreso el pasado mes de mayo. Se espera que regrese a la Tierra el 24 de septiembre de 2023.

Las muestras de Bennu son de interés para la NASA, ya que la roca parece ser una reliquia prácticamente sin cambios durante unos 4.600 millones de años. Además, analizar estas muestras con instrumentación de última generación puede darnos una descripción general de la formación de nuestro sistema. Además, este material también podría contener el precursores moleculares probablemente haya conducido al desarrollo de la vida terrestre.

Una amenaza para la Tierra

Sin embargo, Bennu también está cuestionando por otra razón. De hecho, el asteroide está preparado para sumergirse a menos de 7,5 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra entre 2175 y 2199. Aunque las probabilidades de impacto son escasas (1 en 2700), tal encuentro podría causar mucho daño. La energía cinética estimada de un impacto de Bennu con la Tierra se estima de hecho en 1.200 megatones, que es aproximadamente 80.000 veces mayor que la energía de la bomba lanzada sobre Hiroshima.

asteroide bennu
El asteroide Bennu, fotografiado el 17 de enero por la sonda Osiris-Rex de la NASA. Crédito: NASA / Goddard / Universidad de Arizona / Lockheed Martin

Veintitrés impactadores

Con estos datos en mente, a los científicos del Centro Nacional de Ciencias Espaciales de China les gustaría “tomar la iniciativa” desviando la trayectoria del objeto ahora.

Para hacer esto, los investigadores planean enviar veintitrés cohetes Largo 5 de marzo en el espacio cada uno haciendo 992 toneladas. Al romperse simultáneamente en el asteroide, podrían desviar el asteroide en casi 9.000 km. Sus cálculos se publicarán en noviembre en el próximo número de la revista Icarus.

Los impactos de asteroides representan una gran amenaza para toda la vida en la TierraDijo Mingtao Li, ingeniero en ciencias espaciales del Centro Nacional de Ciencias Espaciales de Beijing y autor principal del nuevo estudio. “Desviar un asteroide en una trayectoria de impacto es clave para mitigar esta amenaza“.

Se desconoce el momento de esta misión, pero no debería ver la luz durante algunos años. Mientras tanto, la NASA y la ESA serán las primeras en probar este nuevo método de “mover asteroides” con la misión DART (Double Asteroid Redirection) que apuntará al sistema de asteroides Didymos.