¿Cómo funcionan los tardígrados? Aquí hay algunas fotos

Los investigadores se han centrado recientemente en las capacidades de locomoción de los tardígrados en entornos terrestres. Para su sorpresa, el andar de estos animales era muy similar al de los insectos. Los detalles del estudio se publican en la revista PNAS.

Los tardígrados a menudo son retratados como las criaturas más duras del planeta. Y por una buena razón, se sabe que estos pequeños invertebrados soportan temperaturas tan bajas como -272 ° C, cuando otros pueden sobrevivir sin agua u oxígeno durante muchos años. Algunas especies también pueden soportar abrumadoras presiones oceánicas donde otras se aclimatan al vacío del espacio. Más recientemente, un estudio reveló que los tardígrados también pudieron sobrevivir a impactos a muy alta velocidad.

Si bien muchos estudios se han centrado, por tanto, en su increíble solidez, otros se centran en temas más prácticos. Hace unos años, un equipo del Museo de Historia Natural Senckenberg en Görlitz, Alemania, pudo filmar el apareamiento de estos osos de agua por primera vez. Más recientemente, los investigadores de la Universidad Rockefeller han hecho la siguiente pregunta: ¿Cómo caminan estas diminutas criaturas?

Un enfoque similar al de los insectos.

Los tardígrados se encuentran entre los animales de patas más pequeños que se conocen. Hasta donde sabemos, también son los únicos animales de cuerpo blando que pueden caminar en tierra firme. Los tardígrados disponen así de un conjunto de herramientas locomotoras especialmente versátiles que les permiten moverse en una amplia gama de entornos (agua dulce o ambientes marinos y terrestres).

Como parte de este trabajo, los investigadores examinaron la cinemática y la coordinación entre las piernas de los tardígrados que caminan libremente (Hypsibius ejemplaris). El equipo descubrió que el andar de estas criaturas reproduce varias características clave observadas en insectos, aunque estos dos grupos son muy diferentes (y los insectos son al menos 500.000 veces su tamaño).

Una de las cosas más geniales y sorprendentes para empezar fue lo buenos que eran.“Escribe la bióloga mecánica Jasmine Nirody. “¡Tienen un paso regular y se parece notablemente a los de animales mucho, mucho más grandes!“. Según los investigadores, algunos tendían a deambular tranquilamente por el sustrato propuesto, mientras que otros podían correr al ver un objetivo potencialmente interesante.

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Créditos: Nirody et al., PNAS, 2021

El equipo también observó a los tardígrados que intentaban caminar sobre sustratos con diferentes niveles de rigidez en un esfuerzo por determinar cómo esto afectaba su caminar. Descubrieron que los cachorros adaptó su locomoción en consecuencia. Por otro lado, eran más cómodos en la superficie de los geles (más rigidez) y menos en el vidrio liso (menos rigidez). “Esta estrategia también se ha observado en artrópodos para moverse de manera eficiente sobre sustratos fluidos o granulares.“, Enfatiza el Dr. Nirody.

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Un tardígrado que camina sobre un gel más rígido. Crédito: Lisset Duran

En cuanto a por qué los tardígrados caminan como insectos, la pregunta sigue abierta. Los investigadores no están seguros de si podría haber un ancestro común potencial o si el rasgo de caminar evolucionó por separado en estos dos organismos.