Con Starliner, Boeing parece realmente difícil

La NASA y Boeing están trabajando juntos para intentar un segundo vuelo de prueba de la cápsula Starliner que no pudo llegar a la ISS durante su primera prueba. Sin embargo, la ventana de inicio no estará abierta para siempre.

Boeing trabaja desde 2014 en el desarrollo de su cápsula Starliner como parte de un contrato comercial firmado con la NASA para operar vuelos a la ISS (transporte de carga y astronautas).

Acostumbrada desde hace mucho tiempo a trabajar sola confiando en “cheques en blanco”, la compañía debe esta vez llegar a un acuerdo con un precio fijo, lo que obliga a los funcionarios a estar atentos a los excesos, mientras se enfrenta a la competencia de SpaceX, también firmante del mismo contrato. Finalmente, Boeing ganó su apuesta y ofreció su embarcación a tiempo.

Por su parte, SpaceX ya había intentado y pasado una prueba de vuelo no tripulada de su nave espacial Crew Dragon, pero luego falló en una prueba en tierra (abril de 2019). Además, al realizar este primer vuelo de prueba con la NASA, Boeing probablemente podría lanzar un primer vuelo tripulado a la ISS unos meses después, dándose así los medios para estar a la par con SpaceX en virtud de este contrato, y ¿por qué no pasar?

En diciembre de 2019, finalmente lista para su primer vuelo, la rama espacial de Boeing también tuvo la oportunidad de salvar un año negro marcado por el accidente de un 737 MAX, que se había cobrado la vida de 149 pasajeros y ocho miembros unos meses antes. a bordo.

Acumulación de problemas técnicos

Esas esperanzas finalmente se han ido. El cohete Atlas V, por encima del cual se tapó la cápsula Starliner, despegó y realizó su vuelo a la perfección. Desafortunadamente, el barco se enfrentó rápidamente a un problema de software al entrar en el espacio, lo que resulta en lo que la NASA llama un inserción fuera de lo nominal. En otras palabras, la cápsula entró en la órbita incorrecta, lo que provocó que quemara el exceso de combustible. Como resultado, la nave espacial no pudo llegar a la ISS como debería. Un poco más tarde, se notaron otras fallas de software.

En marzo de 2020, un informe que examinaba las razones de esta falla finalmente enumeró más de ochenta correctivos por hacer. Y desde entonces, Boeing ha estado trabajando en ello.

Pequeños fallos corregidos, la compañía finalmente se había preparado para una segunda misión no tripulada programada para el 30 de julio. Pero nuevamente, la técnica decidió lo contrario. De hecho, este lanzamiento se pospuso por primera vez para el 3 de agosto debido a un incidente con el módulo ruso Nauka, que acababa de acoplarse a la ISS, antes de ser pospuesto nuevamente debido a un problema con una válvula en el sistema de control de reacción del barco que normalmente ayuda al vehículo a maniobrar en el espacio.

Desde entonces, ingenieros de Boeing y NASA han estado trabajando en el problema, posponer inevitablemente la fecha del próximo lanzamiento, por tiempo indeterminado.

Dejaremos que los datos guíen nuestro trabajo“Dijo John Vollmer, vicepresidente del programa de tripulación comercial de Boeing. “Nuestro equipo ha trabajado diligentemente para garantizar la seguridad y el éxito de esta misión, y no lanzaremos hasta que nuestro vehículo esté funcionando nominalmente y nuestros equipos estén satisfechos de que está listo para volar.“.

Starliner
Ilustración de la cápsula Starliner. Crédito: Boeing

Embotellamiento

Sin embargo, hay otro parámetro a tener en cuenta: los ingenieros de Boeing todavía tienen unos días para intentar solucionar el problema. antes de que se cierre la ventana de lanzamiento.

De hecho, la misión CRS-23 de SpaceX, que abastecerá a la ISS, se lanzará el 28 de agosto. Sin embargo, solo hay dos puertos de amarre disponibles para este tipo de misión en la estación. Actualmente, uno está ocupado por otro Crew Dragon, mientras que la cápsula CRS-23 ocupará el segundo. Según el calendario actual de la NASA, el CRS-23 está programado para salir de la estación espacial el 30 de septiembre. En este caso, Starliner podría beneficiarse de una apertura en octubre. Pero hay otro “truco”.

De hecho, la NASA debe lanzar su misión Lucy, que atacará a los troyanos de Júpiter durante una ventana de lanzamiento de 21 días que se abrirá a mediados de octubre. Sin embargo, esta misión también volará en un cohete Atlas V, de United Launch Alliance. Y ULA se reserva un mínimo de dos o tres semanas entre cada lanzamiento. Además, incluso si Starliner se lanza el 1 de octubre, es probable que la cápsula “consuma” tiempo en la ventana de lanzamiento de Lucy. Ahora parece más probable que la NASA dé prioridad a esta misión.

En conclusión, si Boeing no lanza Starliner en los próximos días, la misión podría (aún) enfrentarse a grandes retrasos. Y mientras tanto, SpaceX sigue su camino.