Cuáles son los siguientes pasos ?

Después de completar con éxito sus pruebas finales, el telescopio James Webb se está preparando para su envío a su sitio de lanzamiento en Guyana, donde será lanzado al espacio a bordo de un cohete Arianne 5.

En los periódicos desde los años 90, se suponía que el telescopio James Webb costaría menos de mil millones de dólares y estaría listo para 2010. Treinta años y casi diez mil millones de dólares gastados después, el observatorio finalmente está listo para su lanzamiento, excepto por algunos detalles. . Hacemos balance de los próximos plazos.

Última campaña de prueba completada

Hace unos días, los equipos de ingeniería concluyeron el programa de “pruebas a largo plazo” en las instalaciones de Northrop Grumman para garantizar que el telescopio más complejo del mundo podrá operar. pasar por la fase de lanzamiento sin ningún problema y que el funcionará como se esperaba una vez que se lance al espacio. Concluidas estas operaciones, el observatorio se prepara ahora para su viaje a Guyana durante el cual cruzará el Canal de Panamá. Estos preparativos de envío se completarán en septiembre.

Mientras tanto, equipos del Mission Operations Center (MOC) del Space Telescope Science Institute (Baltimore, Estados Unidos) continúan verificando la compleja red de comunicaciones que utilizará el telescopio James Webb para transmitir sus datos a la Tierra. Los gerentes de misión también dependerán de esta red para enviar sus pedidos a los instrumentos.

Una vez que el telescopio James Webb llegue a la Guayana Francesa, los equipos deberán asegurarse de que el observatorio no ha sufrido daños durante el envío. Si todo va bien, cargarán los tanques de propulsor con combustible a base de hidracina y un oxidante de tetróxido de nitrógeno que el observatorio necesitará para alimentar sus propulsores a fin de mantener su órbita.

telescopio james webb
En esta imagen, los ingenieros rocían hielo seco para limpiar parte del gran espejo del telescopio sin rayarlo. Estas operaciones se llevaron a cabo en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. Crédito: Chris Gunn / NASA

Aproximadamente seis meses de puesta en servicio

A continuación, los equipos de ingeniería acoplarán el observatorio a su lanzador, un cohete Ariane 5 suministrado por la ESA (Agencia Espacial Europea). El lanzamiento es siempre programado oficialmente para el 31 de octubre, pero es muy probable que se posponga hasta mediados de noviembre.

Aproximadamente 26 minutos después del despegue, el observatorio se separará del cohete y su panel solar se desplegará automáticamente. Luego debería volver a la órbita aproximadamente un mes después. Durante este tiempo, todos los instrumentos del observatorio, comenzando por su enorme visera solar, serán desplegados uno a uno desde el centro de control.

Tenga en cuenta que el telescopio no orbitará la Tierra, como puede hacerlo el Hubble, sino alrededor del Sol, a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra en el segundo punto de Lagrange (L2). La peculiaridad de esta órbita es que permitirá que el telescopio se mantenga alineado con nuestro planeta, mientras que permite que la visera lo proteja de la luz y el calor de nuestra estrella, así como del sistema Tierra-Luna. Para sondear el universo primitivo, ¡el telescopio James Webb tendrá que ser genial!

Una vez que el observatorio se haya enfriado y estabilizado en su temperatura óptima de funcionamiento (menos de 45 ° C por encima del cero absoluto), se someterá a un período de puesta en servicio que podría durar hasta seis meses durante el cual se calibrarán todos sus instrumentos y ópticas. Entonces, las operaciones científicas deberían poder comenzar con un único objetivo: revolucionar nuestro enfoque del universo.