Cuando los incendios australianos provocan enormes floraciones planctónicas

Si la cantidad de CO2 liberado por los incendios australianos en 2019-2020 se ha revisado al alza, las floraciones de plancton que ocurren aguas abajo de las columnas de humo se habrían reabsorbido una fracción significativa. Un descubrimiento que recuerda la importancia de las interacciones entre los diferentes componentes del sistema climático.

Con un costo estimado de más de $ 1.5 mil millones, los incendios forestales que azotaron Australia entre noviembre de 2019 y enero de 2020 fueron los más destructivos en la historia del país. Visibles desde el espacio, destruyeron vastas áreas, incluidas casas, y alimentaron impresionantes columnas de humo. Este último a veces trae oscuridad a plena luz del día, como fue el caso, por ejemplo, en Sydney.

Emisiones de CO2 aumento de incendios

Además de los impactos considerables en la flora y fauna regionales, los incendios forestales también liberaron cantidades significativas de dióxido de carbono (CO2) en el aire. Sin embargo, según un estudio reciente, estas emisiones fueron incluso mayores de lo que se pensaba. De hecho, la cantidad de CO2 emitido entre noviembre de 2019 y enero de 2020 ascendería a unos 715 millones de toneladas. Más del doble del valor de estimaciones anteriores.

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Vista satelital de los incendios australianos, aquí en Nueva Gales del Sur cerca de Nowra el 31 de diciembre de 2019. Créditos: ESA / Sentinel Hub.

Descubrimos que las emisiones de CO2 durante este evento único fueron significativamente más altas de lo que todos los australianos emiten normalmente con la combustión de combustibles fósiles en todo un año. »Relata Ivar van der Velde, autor principal del artículo. Intensificado por el calentamiento global, los incendios son, por tanto, capaces deamplificar el aumento inicial de temperaturas debido a CO2 que emiten. Una forma de círculo vicioso.

¿Florece el fitoplancton al rescate?

Sin embargo, otro grupo de investigadores ha identificado un fenómeno que tiende a contrarrestar este efecto. De hecho, entre las partículas contenidas en los humos, hay nutrientes como el hierro o el zinc. Cuando estos polvos son transportados por los vientos y llegan a precipitarse sobre las áreas oceánicas pobres en nutrientes, pueden provocar eflorescencias – o florece – fitoplancton. Sin embargo, esto es precisamente lo que sucedió con los incendios australianos en 2019-2020.

Imágenes de satélite, mediciones por boyas de red Argo así como un modelo químico-climático permitieron documentar con precisión el proceso. Una primera. ” Nuestros resultados demuestran que El hierro de los incendios forestales puede fertilizar el océano., potencialmente resultando en un aumento significativo en la absorción de carbono por el fitoplancton »Explica Nicolas Cassar, coautor del artículo.

bacterias nubes plancton
El fitoplancton florece aquí en la península de Yucatán. Créditos: Wikimedia Commons.

La proliferación de fitoplancton en esta región no tuvo precedentes en los 22 años de registro satelital y duró aproximadamente cuatro meses ”. explica Pete Strutton, también coautor del estudio. ” Lo que lo hizo más extraordinario fue que la parte de la temporada en que apareció la floración suele ser el punto bajo estacional para el fitoplancton, pero los vapores de los incendios forestales australianos han revertido eso por completo. “.

Varios miles de kilómetros al sureste de los brotes incendiarios, el plancton florece cubrió una superficie oceánica más grande que Australia. Sin embargo, queda por ver en qué medida la captura de CO2 por estos florece compensar las emisiones de las llamas. Además, la abundancia de plancton no es necesariamente beneficiosa para la vida marina, ya que puede provocar la aparición de zonas muertas. Además, será necesario trabajar en el futuro para comprender mejor las complejas interacciones que vinculan los incendios con otros componentes del sistema climático.