descubridor de la estructura de doble hélice del ADN

El descubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN ha estado en manos de un trío de investigadores británicos durante más de 65 años. Sin embargo, la físico-química Rosalind Franklin es de hecho la primera que ha sacado a la luz esta misma estructura. Engañada, la brillante investigadora se incorporó lamentablemente al panteón de mujeres olvidadas de la ciencia. No recibió el Premio Nobel, como fue el caso de sus compañeros masculinos.

Comprender el papel del ADN en el origen de la vida

Rosalind Elsie Franklin nació el 25 de julio de 1920 en Londres, en el distrito de Notting Hill. Viniendo de una familia judía británica rica e influyente, ella fue un apasionado de la ciencia desde su infancia. Su padre Arthur Ellis Franklin fue un importante comerciante en la capital británica. Rosalind Franklin, la hija mayor de cinco hermanos, parece haber vivido una infancia y una adolescencia pacíficas. A la edad de 25 años obtuvo un doctorado en fisica y quimica en la Universidad de Cambridge mediante el estudio de la porosidad de las estructuras de carbono. Dos años más tarde, se incorporó al Laboratorio Central de Servicios Químicos del Estado en París. Rosalind Franklin se especializa así en Cristalografía de rayos X, que aplica al carbón. Este es un método para estudiar cristales a nivel atómico.

En 1950, el investigador regresó al Reino Unido tras aceptar un puesto en el King’s College de Londres. A partir de entonces, su supervisor John Randall le pidió que practicara su método con la molécula de ácido desoxirribonucleico (ADN). Unos años antes, otros investigadores habían demostrado que dentro de los cromosomas, la molécula de ADN encarnaba el apoyo de la herencia y no proteínas como pensaba la ciencia. Mientras Rosalind Franklin comienza su investigación, otros científicos también están estudiando el ADN. ¿La meta? Entender cómo una sustancia así podría ser en el origen de la vida.

Un descubrimiento silencioso

En el laboratorio de Rosalind Franklin trabaja un tal Maurice Wilkin, futuro co-ganador del Premio Nobel en 1962. Este investigador es la primero en formular la idea de usar cristalografía rayos X en el ADN. Por razones todavía bastante debatidas hoy, los dos científicos se llevan muy mal. Sus personalidades parecen incompatibles: es discreto y evita el enfrentamiento directo, y ella aprecia mucho los debates y otros intercambios de ideas. A pesar de estos problemas de relación, Rosalind Franklin continuó su investigación y tomó numerosas fotografías de ADN con Raymond Gosling, su estudiante de doctorado. la tiro número 51 (ver más abajo) rápidamente llama su atención. Sin embargo, está frente a una forma particular de ADN: el ADN A. Sin embargo, la forma B es predominante en la naturaleza y nada prueba que las dos formas tengan el mismo tipo de estructura. Cuidado, el investigador no desea publicar nada por el momento y continúa su trabajo sobre el tema.

Instantánea de ADN 51
La famosa foto 51 que Rosalind Franklin había dejado a un lado, deseando continuar con su investigación.
Créditos: Nature, 1953.

Paralelamente, los investigadores James Watson y la Universidad Francis Crick de Cambridge también están trabajando en el ADN. Particularmente ambiciosos, quieren ser los primeros en publicar la estructura del ADN. Por otro lado, es evidente que carecen de datos experimentales. A diferencia de Rosalind Franklin y Maurice Wilkin, no tienen experiencia, prefiriendo confiar en los de los demás. Dedican su tiempo a revisar la literatura científica para armar sus modelos de ADN gigantes, hechos de varillas y bolas de plástico.

Una de las peores traiciones del mundo de la ciencia.

Un día, James Watson y Francis Crick descubren la famosa instantánea 51 mientras Rosalind Franklin no ha publicado absolutamente nada. De hecho, la foto fue revelada por Maurice Wilkins. sin el consentimiento de su colega. Si los tres hombres son competidores en el campo profesional, siguen siendo amigos. Nadie sabe realmente si Maurice Wilkins sabía que traicionó a Rosalind Franklin o no. Sin embargo, el resultado es el mismo. Al ver el cliché, James Watson y Francis Crick comprenden rápidamente su gran interés. se trata de la primera prueba formal ¡Ese ADN tiene una estructura bi-helicoidal!

ADN de Rosalind Franklin
Traicionada y excluida de los honores, Rosalind Franklin no tuvo un final feliz.
Créditos: Laboratorio de Biología Molecular MRC / Wikipedia

Lo que sigue es inevitablemente muy injusto para Rosalind Franklin. En 1953, James Watson, Francis Crick y Maurice Wilkins publicaron juntos un rotundo artículo en la revista Naturaleza, presentando así la estructura tridimensional del ADN por primera vez. Rosalind Franklin no aparece entre los autores de la publicación sino solo en los agradecimientos. Además, el trío llegó a atreverse minimizar la importancia del cliché 51, si bien esto obviamente sirvió de base para el desarrollo del modelo presentado en el artículo.

Después de este romance, el brillante investigador intenta recuperarse. El mismo año se incorporó al Birkbeck College de Londres. Sus obras permiten el descubrimiento de la estructura del virus del mosaico del tabaco, un tema estudiado originalmente por James Watson. Rosalind Franklin contrajo cáncer de ovario en 1956 y murió un año después a la edad de solo 37 años. En 1962, James Watson, Francis Crick y Maurice Wilkins obtuvieron lógicamente la Premio Nobel de Fisiología-Medicina.

Homenajes y distinciones

Verdadera mártir de la ciencia, Rosalind Franklin fue entonces parte de la lista de mujeres expulsadas de los más altos honores. De hecho, el Premio Nobel nunca se otorga a título póstumo y solo tres personas como máximo pueden reclamarlo por cada investigación. Si ahora la mayor parte de la luz se arroja sobre su historia, el investigador ha sido recientemente gradualmente reconocido para estar a la altura de su mérito. Si la persona interesada no recibió la distinción suprema, varios actores del mundo científico y de los medios de comunicación la han recompensado y le han rendido homenaje.

En 2003, la Royal Society creó un Premio Rosalind-Franklin, cada año premiando a una mujer científica en los campos de la ciencia, la tecnología, la ingeniería y las matemáticas (STEM). En 2008, por lo tanto, de forma póstuma, Rosalind Franklin recibió el premio Louisa-Gross-Horwitz, que recompensa contribuciones notables a la investigación fundamental en los campos de la biología y la bioquímica. Finalmente, la revista estadounidense TIEMPO le rindió un buen homenaje en marzo de 2020 (ver más abajo) al incluirlo en el 100 mujeres que han marcado los últimos 100 años.

Rosalind Frankli! N
Créditos: Revista TIME