Descubrimiento de bacterias que se alimentan de metales

Las bacterias recién descubiertas pueden consumir manganeso, uno de los metales más abundantes en la Tierra, y usarlo como fuente de nutrición.

Los microbiólogos de Caltech aislaron recientemente un nuevo tipo de bacteria capaz de consumir manganeso. Sabemos que otros organismos pueden hacerlo (bacterias y hongos). Por otro lado, estos son los primeros en poder quimiosintetizarlo en combustible útil. En otras palabras, son los primeros en poder utilizar este proceso para estimular su crecimiento.

La existencia de estos microbios se había teorizado durante más de un siglo, pero hasta ahora no se había descrito ninguno. ” Estas son las primeras bacterias que utilizan manganeso como fuente de combustible. », Explica Jared Leadbetter, autor principal del estudio publicado en Naturaleza.

Un descubrimiento fortuito

El investigador se encontró con estas bacterias completamente por casualidad, mientras realizaba un experimento no relacionado. Como parte de su estudio, este último había dejado un frasco de vidrio manchado de manganeso para remojarlo en el fregadero de su oficina, lleno de agua del grifo. Luego se tomó varios meses para trabajar fuera del campus. A su regreso, se sorprendió al encontrar que este mismo frasco estaba cubierto con un material oscuro.

Después del análisis, resultó que este “film noir” era en realidad Manganeso oxidado generado por bacterias que provienen del agua del grifo.. En otras palabras, estas bacterias habían consumido manganeso, para finalmente rechazar una forma oxidada de este metal.

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Nódulos de óxido de manganeso generados por bacterias descubiertos por el equipo de Caltech. Las estructuras tienen aproximadamente 0,1 a 0,5 milímetros de diámetro. Crédito: Hang Yu / Caltech

El investigador sugiere que este nuevo descubrimiento podría resolver un misterio de larga data sobre las tuberías de agua en su área (Pasadena).

Existe toda una serie de documentos que dan testimonio de sistemas de distribución de agua potable bloqueados por óxidos de manganeso., el explica. Sin embargo, no sabíamos cómo se podrían generar estos materiales. Obviamente, muchos científicos consideraron que las bacterias que utilizan el manganeso como fuente de energía podrían ser las responsables, pero hasta ahora no existen pruebas que respalden esta idea. “.

Un misterio mas profundo

Este descubrimiento, además de ayudar a comprender la geoquímica de las aguas subterráneas, también podría llevarnos a comprender mejor los nódulos de manganeso que salpican gran parte del lecho marino.

Estas bolas de metal de forma redonda, a veces tan grandes como toronjas, se conocen desde la década de 1870. Aún así, todavía se desconoce mucho sobre cómo se forman estas estructuras en primer lugar.

Es comprensible que Jared Leadbetter se pregunte ahora si microbios similares podrían desempeñar el mismo tipo de papel en el lecho marino, acumulando gradualmente estos restos de metales. Este también será su próximo objeto de estudio.