¿Dónde estamos con la futura estación en órbita lunar?

La NASA acaba de formalizar un contrato por valor de $ 935 millones con Northrop Grumman para construir e integrar el primer módulo de vivienda de la futura estación lunar. En última instancia, esta “puerta de entrada” servirá como un centro entre la Tierra y la Luna, promoviendo la exploración del espacio profundo.

Estados Unidos planea devolver humanos a la luna a partir de 2024 como parte del programa Artemis. Para ello, la agencia está desarrollando un proyecto de estación de la órbita lunar llamado Plataforma-Puerta de Enlace Orbital Lunar. Los astronautas podrán así permanecer entre dos misiones en la superficie lunar y realizar experimentos allí. En última instancia, esta puerta de enlace también podría servir como un “punto de retransmisión” para futuras misiones tripuladas a Marte.

Northrop Grumman para el módulo HALO

Como ocurre con muchos de sus proyectos, la NASA subcontratará la construcción de esta estación. Ya es oficial: Northrop Grumman se encargará de construir el módulo Puesto avanzado de vivienda y logística (HALO). Este último servirá como hábitat para los astronautas visitantes y como puesto de mando. También ofrecerá puertos de acoplamiento para la nave espacial Orion, vehículos de carga como el Dragon XL de SpaceX o incluso futuros módulos de aterrizaje lunares.

La estructura del módulo HALO se basará en la del Vaso Cygnus que Northrop Grumman utiliza para transportar carga a la ISS. “Al aprovechar nuestra línea de producción activa Cygnus, Northrop Grumman puede entregar de manera única un módulo HALO asequible y confiable a tiempo para respaldar el programa Artemis de la NASA.“Dijo Steve Kerin, vicepresidente de satélites civiles y comerciales de Northrop Grumman.

Este contrato, vale $ 935 millones, cubre la construcción del módulo así como su integración con el elemento de potencia y propulsión (EPI) de la estación construida por la empresa Maxar. Northrop Grumman también se encargará de preparar su módulo para su lanzamiento, así como de activarlo una vez en el espacio.

estación de entrada
El módulo HALO (Habitation and Logistics Outpost) (derecha), junto con el elemento de potencia y propulsión, formará el núcleo del Portal Lunar de la NASA. Crédito: Northrop Grumman

¿Listo para 2024?

Hace unos meses, la NASA también adjudicó un contrato a la Agencia Espacial Europea (ESA) para la construcción de un segundo módulo de vivienda. Bautizado “Espíritu”, este último también ofrecerá un cúpula de observación similar al disponible a bordo de la Estación Espacial Internacional.

En el lado del calendario, el elemento de potencia y propulsión y el puesto de avanzada de HALO debían lanzarse juntos en Noviembre 2023 a bordo de un cohete SpaceX Falcon Heavy. Por otro lado, aún no se sabe si los astronautas de la misión Artemis III utilizarán esta pasarela. De hecho, la tripulación puede abordar su módulo de aterrizaje directamente desde la cápsula Orion, a la manera de las misiones Apolo. Sin embargo, se espera que la tripulación del Artemis IV atraque esta estación.