El cambio climático, freno a la recuperación de la capa de ozono

A pesar de los esfuerzos por eliminar los compuestos halogenados que destruyen la capa de ozono, la capa de ozono no se recupera tan fácilmente como cabría esperar hace unos años. Esto es particularmente cierto a nivel de los polos donde, por ejemplo, se observó un déficit boreal récord en la primavera de 2020. Trabajos recientes muestran cómo el cambio climático se opone al restablecimiento de este escudo natural al aumentar la eficiencia de las reacciones. Productos químicos que consumen ozono .

Mientras que los gases de efecto invernadero (GEI) que emitimos son responsables de calentar la atmósfera inferior (es decir, la troposfera), por el contrario, inducen un enfriamiento de las capas superiores. En otras palabras, al mantener la energía cerca del suelo, los gases de efecto invernadero adicionales privan a la atmósfera superior de una fracción cada vez mayor del calor irradiado por la Tierra.

Capa de ozono: destrucción más eficiente a baja temperatura

Este desarrollo tiene implicaciones muy concretas para el ozono estratosférico, el escudo natural que nos protege de los dañinos rayos ultravioleta emitidos por el sol. Este es particularmente el caso en las regiones polares donde la circulación atmosférica organiza un gigantesco vórtice de aire frío cada invierno. La razón ? Los mecanismos de destrucción catalítica del ozono son tanto más eficaz cuando la temperatura es muy baja cuando el sol reaparece. Esta compleja química involucra nubes estratosféricas polares, receptáculos reales para reacciones químicas que consumen ozono.

En un estudio publicado el 23 de junio en Comunicaciones de la naturaleza, los investigadores han evaluado los entresijos de este desarrollo para la región del polo norte. Además de mostrar que los extremos fríos ya se han vuelto más frecuentes en la estratosfera, el documento señala que tal tendencia se opone al efecto beneficioso de reducir los compuestos halogenados anteriormente emitido en grandes cantidades por la industria. Se recuerda que estos gases, prohibidos desde la firma del Protocolo de Montreal y sus enmiendas, habían provocado un debilitamiento considerable de la capa de ozono, en particular en la Antártida.

agujero de ozono
Ilustración del agujero de ozono récord en el Ártico en marzo de 2020. Los colores fríos indican una concentración de ozono estratosférico muy baja. Créditos: Reloj de ozono de la NASA.

Estamos en una especie de carrera entre el lento y constante declive de los CFC, que tardan entre 50 y 100 años en desaparecer, y el cambio climático, que está provocando temperaturas extremas más frías en los vórtices polares. », Dice Ross Salawitch, coautor del estudio. ” Las temperaturas cada vez más frías crean condiciones que favorecen el agotamiento de la capa de ozono por los CFC. Entonces, aunque estos compuestos están desapareciendo lentamente, el agotamiento del ozono ártico aumenta a medida que cambia el clima. “.

Un gran desafío para las próximas décadas

La intensidad del vórtice ártico varía mucho de un año a otro. Además, la concentración de ozono está sujeta a una variabilidad significativa y cada año no es como el anterior. Sin embargo, la tendencia subyacente implica que los años malos serán prometidos con niveles cada vez más bajos de ozono estratosférico a menos, por supuesto, que las emisiones de GEI se reduzcan brusca y rápidamente, limitando efectivamente la caída de las temperaturas en la atmósfera superior. La mera reducción de las emisiones de metano (CH4) tendría un efecto positivo, ya que humedece la estratosfera y promueve la aparición de nubes polares.

A diferencia del hemisferio sur, el vórtice del hemisferio norte tiende a sobrevolar tierras con grandes poblaciones. Por tanto, las consecuencias vinculadas a los repetidos déficits de ozono en la salud humana no son insignificantes. Por lo tanto, el tema merece ser considerado a la altura de lo que está en juego, especialmente porque nada parece mostrar una caída significativa en las emisiones de GEI. ” Las condiciones favorables a una importante pérdida estacional de ozono en el Ártico podrían persistir o incluso empeorar a finales de este siglo, si las concentraciones futuras de GEI continúan aumentando drásticamente », Indica al respecto el artículo en su resumen.