El esperma de ratones almacenados en el espacio produce cachorros sanos

Los ratones pequeños y viables nacen de espermatozoides liofilizados que han pasado años por todo el planeta a bordo de la EEI. Este trabajo, cuyos resultados se publican en Avances de la ciencia, permiten una mejor comprensión de los efectos de la radiación espacial en los organismos vivos y su “herencia”.

Quienes siguen de cerca las noticias espaciales ya lo saben: el futuro del hombre, amenazado por él mismo, probablemente se jugará en el espacio. Desde hace varios años, los investigadores intentan comprender los efectos de la radiación espacial en el ADN de los mamíferos y otros animales y, en particular, en la capacidad reproductiva. De hecho, ¿cómo podemos imaginar un futuro en el espacio si somos incapaces de reproducirnos a nosotros mismos?

Es posible estudiar los efectos a largo plazo de la radiación espacial sobre materiales biológicos directamente en la Tierra. Pero no es perfecto. Esta radiación incluye muchos tipos de partículas (viento solar, rayos cósmicos solares, rayos cósmicos galácticos) que no se pueden reproducir en el laboratorio.

Como parte de un trabajo reciente, un equipo japonés recurrió a la ISS, nuestro único laboratorio actualmente disponible en órbita (pendiente de la estación china).

Esperma de ratón en el espacio

Por lo tanto, hace seis años, los espermatozoides se almacenaron a bordo de la Estación Espacial Internacional para estar expuestos a altos niveles de radiación cósmica. Para evitar las limitaciones de lanzamiento, los investigadores lograron liofilizar el semen, lo que permitió que se almacenara a temperatura ambiente durante el viaje (sin necesidad de congelador, por lo tanto).

Una vez allí, en agosto de 2013, los espermatozoides de ratón se almacenaron en un congelador en menos 95 grados Celsius. Algunas de las muestras regresaron a los nueve meses, otras a los dos años y nueve meses, y las últimas regresaron. después de cinco años y 10 meses. Nunca antes las muestras biológicas habían pasado tanto tiempo a bordo de la ISS.

Después de nueve meses, los investigadores notaron algún daño en el ADN de los espermatozoides y los núcleos de los gametos masculinos, en comparación con las muestras de control. Por otro lado, las tasas de fecundación y natalidad fueron similares, informaron en un estudio publicado en 2017.

Ocho cachorros sanos

Más recientemente, los investigadores analizaron las muestras restantes. Estos habían absorbido aproximadamente 0,61 milisievert (mSv) de radiación por día. En comparación, el límite de la NASA para los astronautas expuestos a radiación en órbita terrestre baja es de alrededor de 50 mSv / año, o 0,14 mSv / día. En otras palabras, el almacenamiento a largo plazo de este esperma a bordo de la EEI no tenía no dañado su ADN de manera significativa.

Finalmente, gracias a los ratones hembra, los investigadores lograron fertilizar ocho cachorros sanos. Estos ratones jóvenes, producidos a partir de espermatozoides que habían pasado casi seis años en el espacio, no mostraron diferencias en la expresión génica en comparación con las muestras de control. Los investigadores también lograron producir 160 descendientes viables a partir de las muestras que pasaron menos tiempo a bordo de la ISS.

ratón espacial iss
Ratones bebés sanos nacidos de esperma almacenado en el espacio. Crédito: Teruhiko Wakayama, Universidad de Yamanashi

Por supuesto, todavía no está claro si estos resultados podrían obtenerse con embriones humanos. Recuerde también que si la ISS opera en órbita terrestre baja, aún integra el campo magnético protector de la Tierra. Además, todavía no conocemos el daño potencial que podría borrar el ADN de las células biológicas en el espacio profundo. Estos experimentos se pueden prever en unos años a bordo de la futura estación en órbita lunar.