El “sol artificial” de China establece un nuevo récord

Los ingenieros chinos establecieron un nuevo récord mundial de fusión nuclear al alcanzar una temperatura de plasma de 120 millones de grados Celsius durante 101 segundos. Este es un paso más hacia el dominio de la energía de fusión confiable y duradera.

Los combustibles fósiles de nuestro planeta, si han permitido el desarrollo de nuestra civilización, continúan contaminando nuestra atmósfera emitiendo gases de efecto invernadero. Por otro lado, los reactores de fisión nuclear son ahora muy costosos de mantener y generan grandes cantidades de desechos radiactivos. En cuanto a las llamadas energías “verdes”, de tipo solar y eólico, son interesantes pero inconstantes e insuficientes. Además, nuestro futuro energético probablemente tendrá que pasar por otra opción.

La energía de las estrellas

Esta es la razón por la que varios países están tratando de controlar la fusión nuclear – en el corazón de las estrellas – prometiendo liberar una cantidad colosal de energía “limpia” y casi “ilimitada”. Técnicamente, este es uno de los mayores desafíos técnicos que enfrenta nuestra especie. Porque imitar las estrellas no es tarea fácil.

Para ello, algunos ingenieros están desarrollando reactores (llamados “tokamaks”) en cuyo interior calientan el deuterio y el tritio a más de 100 millones de grados Celsius hasta formar una nube de plasma. Luego, esta nube debe controlarse con imanes súper fuertes lo suficientemente largos como para que los átomos de deuterio y tritio se fusionen y liberen energía.

Las iteraciones actuales son demasiado ineficientes para ser viables, pero los tokamaks son actualmente nuestra mejor opción para poder algún día confiar en reactores de fusión en funcionamiento.

Fusión nuclear Tokamak
Vista interior del toro del Tokamak con configuración variable (TCV). Créditos: Wikipedia

Nuevo récord en China

En los últimos años, algunos reactores experimentales han logrado elevar las temperaturas lo suficiente como para obtener plasma. El 24 de noviembre, Korea Superconducting Tokamak Advanced Research (KSTAR), un reactor de fusión superconductor experimental coreano, estableció un nuevo récord mundial al mantener con éxito el plasma a alta temperatura durante veinte segundos con una temperatura de iones por encima de los 100 millones de grados Celsius.

Pero todos los récords están hechos para romperse. En Hefei, China, el Tokamak Superconductor Experimental Avanzado (EAST), uno de los seis reactores de fusión chinos, acaba de mantener un plasma calentado a 120 millones de grados Celsius durante 101 segundos, así como una nube en 160 millones de grados Celsius durante veinte segundos. El anuncio fue realizado por Global Times, un medio afiliado al estado chino.

Este avance es un progreso significativo. El objetivo final será mantener estas temperaturas a un nivel estable durante mucho tiempo.“Li Miao, director del departamento de física de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur de Shenzhen, dijo en un comunicado al Global Times. EAST, en servicio desde 2006, ahora tiene como objetivo mantener los pulsos de plasma durante 1000 segundos.