El sótano de Marte podría ser habitable, pero solo con una condición

Según un equipo dirigido por la NASA, Marte podría albergar un ecosistema microbiano subterráneo capaz de sobrevivir gracias a la actividad química impulsada por la radiactividad. La única condición sería que hubiera agua, lo que aún no ha sido probado.

Para encontrar rastros de vida pasada en Marte, los investigadores han analizado durante mucho tiempo los sedimentos transportados por el agua que pueden haberse acumulado con el tiempo. En la Tierra, estos hábitats han conservado abundantes evidencias de vida antigua. Sin embargo, Marte, que alguna vez fue similar a la Tierra, se ha convertido desde entonces en un mundo frío y seco desprovisto de atmósfera y campo magnético.

Además, durante varios miles de millones de años, las tormentas de polvo, los vientos solares y otros rayos cósmicos han devastado constantemente la superficie del planeta rojo, destruyendo prácticamente cualquier esperanza de ver cómo se desarrolla la vida allí.

Según Jesse Tarnas, planetólogo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Sin embargo, una parte de esta vida podría haber encontrado refugio en el sótano.. Los elementos radiactivos podrían desintegrar las moléculas de agua allí, produciendo ingredientes capaces de alimentar la vida subterránea. Este proceso, conocido como radiólisis, ha apoyado a las comunidades bacterianas en las grietas y los poros de las rocas llenas de agua en la Tierra durante millones de años.

Apoyo de meteoritos marcianos

Por lo tanto, examinar el subsuelo marciano podría ayudar a los investigadores a descubrir si la vida podría haber sobrevivido allí. En un estudio reciente, Jesse Tarnas y su equipo confiaron en los meteoritos marcianos que se estrellaron en la Tierra después de ser expulsados ​​de su planeta de origen.

Para este trabajo, el equipo evaluó el tamaño de grano, la composición mineral y la abundancia de elementos radiactivos en estos meteoritos para estimar la porosidad de la corteza marciana en el momento de su desprendimiento. Usando un modelo de computadora, luego investigaron si el proceso de radiólisis podría ser lo suficientemente eficiente como para generar gas hidrógeno y sulfatos, ingredientes químicos capaces de impulsar el metabolismo de las bacterias subterráneas.

Los resultados publicados en la revista Astrobiology sugieren que si el agua estuviera realmente presente, la radiólisis en el subsuelo marciano podría haber sostenido comunidades microbianas durante miles de millones de años, y tal vez todavía hoy. Según los autores, hasta un millón de microbios podría existir en un kilogramo de roca. Las muestras de meteoritos “más habitables” también parecían provenir de las tierras altas del sur de Marte, el terreno más antiguo del planeta.

Este proceso de radiólisis marciana ya se había estudiado en el pasado, pero es la primera estimación que se basa directamente en las rocas marcianas para cuantificar la habitabilidad subterránea del planeta.

perseverancia de marte
Una vista de Marte capturada por el rover Perseverance. Crédito: NASA / JPL

Determinar la presencia de agua subterránea.

Por lo tanto, la vida subterránea descrita por esta investigación necesitaría agua. Desafortunadamente, por ahora, todavía no está claro si persisten focos de agua subterránea en el planeta. Hace unos meses, los investigadores sugirieron la presencia de posibles cuerpos aislados de agua líquida debajo de la superficie de Marte. Sin embargo, un estudio reciente señaló que probablemente se trataba de capas de arcillas. Pero no todo está perdido !

Si alguna vez Marte albergó mucha agua líquida, ahora se acepta que estas moléculas de agua que no pudieron permanecer en la superficie debido a la pérdida del campo magnético marciano se han escapado al espacio. Sin embargo, en un estudio, un equipo de investigadores estableció recientemente que parte de esta agua puede haber integrado minerales de la corteza marciana. Según ellos, al menos El 30% del agua original todavía estaría allí.