El telescopio James Webb pronto podría cambiar de nombre

El telescopio espacial James Webb se acerca al lanzamiento después de un examen de su lanzador Ariane. Mientras tanto, la NASA continúa una revisión de sus registros históricos que pueden incriminar a James Edwin Webb, ex director de la agencia, en casos de discriminación homofóbica.

La Agencia Espacial Europea (ESA) anunció el 1 de julio que había completado con éxito, en colaboración con Arianespace, la revisión final del análisis de la misión para el lanzamiento del telescopio James Webb en Ariane 5. “Todas las evaluaciones técnicas realizadas por Arianespace sobre los aspectos clave de la misión, incluida la trayectoria de lanzamiento y la separación de la carga útil, han arrojado resultados positivos”, dijo la agencia en un comunicado.

Ariane 5 ofrecerá pocos cambios en comparación con las versiones utilizadas en otras misiones, como los lanzamientos de satélites comerciales. Les modifications sont largement limitées au carénage avec l’ajout d’une protection acoustique visant à réduire les charges sur le satellite pendant le lancement, ainsi que d’un nouveau système de séparation visant à limiter les vibrations lors de la libération de l’observatoire en el espacio.

Por el lado del telescopio, la NASA se está preparando para enviarlo a la Guayana Francesa (probablemente en agosto) en previsión de su lanzamiento. Si desde un punto de vista técnico todo parece ir “más o menos” como se esperaba, la agencia ahora está investigando otro problema: el de su nombre.

¿Quién era James Webb?

Anteriormente conocido como el Telescopio Espacial de Próxima Generación, el observatorio fue nombrado Telescopio James Webb en 2002 en honor a James Edwin Webb, segundo administrador de la NASA (14 de febrero de 1961 al 7 de octubre de 1968). Este último es particularmente conocido por haber jugado un papel esencial en el desarrollo del programa Apollo antes de su salida de la NASA.

Sin embargo, parece que Webb, mientras estuvo en la NASA, y antes en el Departamento de Estado, apoyó la discriminación contra las personas LGBTQ, que sufrieron una gran ola de persecución durante la década de 1950 en los Estados Unidos. Esto incluye un caso, citado en una petición en línea reciente, de un empleado de la NASA que fue despedido por ser gay en 1963, cuando Webb era director, señala. Spacenews.

“Como miembro de la gerencia, Webb era responsable de las políticas adoptadas bajo su liderazgo, incluidas las políticas contra los homosexuales que estaban vigentes cuando se convirtió en director de la NASA”., escribió en particular Científico americano. “Algunos argumentan que si Webb era cómplice, también lo eran todos los miembros de la administración de la agencia en ese momento. Estamos de acuerdo. Pero la NASA no está lanzando un telescopio que lleva el nombre de toda su administración “..

“Muchos astrónomos sienten una deuda de gratitud por el trabajo de Webb como administrador de la NASA y están agradecidos y nostálgicos por el período en el que floreció el programa Apollo”., continúa el periódico. “Pero si bien el aprecio y la nostalgia son importantes, no son suficientes. Webb puede haber desempeñado un papel positivo en la NASA, pero su legado más amplio más allá de la agencia también es relevante “.

james webb
James Webb con el presidente Johnson (julio de 1967). Crédito: Yoichi Okamoto

Examen minucioso

Los historiadores de la NASA están revisando documentos históricos para respaldar o negar estas afirmaciones. Si este es el caso, la agencia estadounidense podría tener que cambiar el nombre de su telescopio.

Por ahora, no se ha comunicado ningún plazo por ese lado. El acceso limitado a ciertos archivos históricos debido a los cierres vinculados a la pandemia, de hecho, habría ralentizado esta evaluación. El reciente cambio de liderazgo de la agencia espacial también retrasó las discusiones. Por su parte Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA, aseguró que la decisión de cambiar el nombre de JWST se tomará “en los más altos niveles de la agencia” dada la alta visibilidad de la misión.

El hecho es que, rebautizado o no, el telescopio podrá lanzarse pronto. Si bien una “fecha de preparación para el lanzamiento” oficial todavía está fijada para el 31 de octubre, el calendario de los próximos lanzamientos del cohete Ariane 5 sugiere que el JWT no se lanzará hasta la segunda quincena de noviembre.