En los lagos subglaciales, los microbios se dan un festín con rocas trituradas

Un estudio publicado en Nature Earth & Environment sugiere que la erosión del lecho rocoso puede liberar una multitud de compuestos capaces de nutrir a los microbios extremófilos que viven en los lagos subglaciales.

Los lagos subglaciales son cuerpos de agua dulce encajados entre el lecho de roca y gruesas capas de hielo. Estos lagos (la mayoría de ellos en la Antártida) están llenos de vida microbiana que se alimenta de nutrientes. Pero, ¿de dónde provienen estos nutrientes?

Sabemos que los lagos subglaciales, que son parte de ecosistemas más grandes que incorporan ríos y otros cuerpos de agua interconectados, se erosionan naturalmente con el tiempo a medida que sus niveles de agua suben y bajan.

En un nuevo estudio, los investigadores replicaron esta erosión en el laboratorio triturando muestras de sedimento tomadas del lago Whillans. Este lago de sesenta kilómetros cuadrados, enterrado bajo 800 metros de hielo en la Antártida, principalmente alberga bacterias y arqueas.

Suficientes compuestos para nutrir “todas las bocas”

Después de triturar estos sedimentos y sumergirlos durante más de cuarenta días en 0 ° C, agua anóxica (sin oxígeno) en un intento de recrear las condiciones subglaciales, los investigadores descubrieron que estas últimas podrían Liberar el 25% del metano requerido por los microbios. que dependen del compuesto, así como amonio, dióxido de carbono e hidrógeno.

Básicamente, por cada sustancia química en el lago, los investigadores encontraron un grupo de microbios que evolucionaron para aprovecharla para obtener energía.

Los metanótrofos, por ejemplo, usan metano como fuente de carbono y energía, mientras que, a la inversa, los metanógenos producen energía al convertir hidrógeno y dióxido de carbono en metano. El lago también alberga bacterias especializadas que obtienen su energía de la conversión de amonio en nitrito y luego en nitrato (nitrificación).

Esta investigación muestra que la erosión glacial podría sustentar procesos microbianos en un lugar 800 metros por debajo del hielo (¡sin luz!)“, Escribió Jane Hart, glacióloga de la Universidad de Southampton, al comentar este estudio. “Dado que la erosión subglacial ocurre debajo de todos los glaciares (y los cuerpos de agua subglaciares también son comunes), la implicación de este estudio es que puede haber vastos ecosistemas microbianos subglaciales inexplorados bajo otros glaciares del mundo“.

microbios antártida lago subglacial
El barril de núcleo utilizado para extraer sedimentos subglaciales en la Antártida.
Crédito: John Priscu

Este trabajo también podría tener implicaciones para la exobiología. Uno piensa en particular en las lunas heladas de Europa (Júpiter) y Encelado (Saturno) que probablemente albergarán grandes masas de agua enterradas bajo kilómetros de hielo en contacto con sustratos rocosos donde podrían existir compuestos similares.