Es una de las colonias de coral más antiguas del Gran Arrecife.

Un equipo australiano anuncia que ha identificado una de las colonias de coral más grandes y antiguas del Gran Arrecife de Australia. Se dice que la estructura echó raíces hace más de 400 años. Los detalles del estudio se publican en Nature Scientific Reports.

Como parte de una investigación de ciencia ciudadana realizada en marzo de 2021 en los arrecifes de las Islas Palm en Queensland (Australia), un equipo identificó una colonia masiva perteneciente al género Porites. La estructura tiene 10,4 m de ancho y 5,3 m de alto, lo que la hace la mayor cantidad y el sexto más alto de la Gran Barrera Australiana. Según los análisis, la colonia sería 421 a 438 años, lo que lo convierte en uno de los más antiguos de la región.

Ha sobrevivido a siglos de exposición a especies invasoras, eventos de blanqueamiento de corales y mareas bajas, así como a alrededor de ochenta ciclones importantes.“, Enfatizan los investigadores. Según ellos, la colonia todavía está muy sana con alrededor del 70% de corales vivos. El resto está cubierto de esponjas y algas no simbióticas.

La colonia está conectada por un esqueleto formado por carbonato de calcio extraído del agua de mar circundante que crece lentamente con el tiempo. A diferencia de los corales blandos, que son más flexibles y requieren una base menos sólida, este ha desarrollado una forma hemisférica ”.probablemente favoreciendo el ancho sobre la altura para la estabilidad“, Subraya Nathan Cook, científico marino de Reef Ecologic, una ONG australiana especializada en corales.

corales de la gran barrera
Investigadores de la ONG Reef Ecologic posan sobre la colonia. Crédito: Richard Woodgett / Grumpy Turtle

Un verdadero “libro de historia”

Estas antiguas colonias ofrecen a los investigadores una oportunidad única de aprender más sobre la evolución de los arrecifes de coral. Así como es posible tomar núcleos de hielo en la Antártida para ver cómo las condiciones atmosféricas han cambiado con el tiempo, de hecho es posible tomar muestras de esqueletos de coral para ver cómo han cambiado las condiciones del océano en la Gran Barrera de Coral.

Al tener una mejor comprensión de esta evolución pasada, los investigadores podrían comprender mejor los cambios futuros. “Los corales son sensibles a los cambios ambientales, especialmente al aumento de la temperatura del mar.“, Continúa Nathan Cook. “Ha habido una caída del 50% en la cobertura de coral en la Gran Barrera de Coral en los últimos treinta años.“.

Los investigadores esperan que incluso si se pierde la mayor parte de la cobertura de coral, colonias resistentes como esta podrían seguir sobreviviendo independientemente.