Esta bonita flor en realidad esconde una planta carnívora que ama a los insectos

Un estudio canadiense reciente hizo un descubrimiento sobre una planta con flores que es muy común en América del Norte. Es capaz de atrapar insectos usando estructuras pegajosas en sus tallos. La meta ? Digerir los insectos para alimentarse de sus nutrientes.

Un verdadero apetito por los insectos.

Tan pronto como evocamos plantas carnívoras, es fácil pensar en el famoso papamoscas (Dionaea muscipula). Citemos también Nepenthes rafflesiana que adopta una estrategia de caza de faroles destinada a atraer a las hormigas, su plato favorito. Investigadores de las universidades de Columbia Británica (Canadá) publicaron un estudio en la revista PNAS el 17 de agosto de 2021. Se trata de una planta cuya apariencia no asusta: la Triantha occidentalis.

Los científicos dicen, sin embargo, que hicieron un descubrimiento sobre esta planta, que se describió por primera vez a fines del siglo XX y se distribuyó ampliamente en América del Norte. Éste tiene delicadas flores blancas, pero en realidad tiene un verdadero apetito por los insectos, una característica desconocida hasta el día de hoy.

El equipo de investigadores hizo este descubrimiento al azar, mientras realizaba otro proyecto. La planta en cuestión les llamó la atención después de análisis sobre su genoma. Descubrieron que tenía una mutación genética que generalmente se encuentra en plantas carnívoras.

Planta carnívora Triantha occidentalis
Crédito: marlin daña / Wikipedia

Una planta muy especial

Mientras continuaban su investigación, los investigadores se dieron cuenta de que la Triantha occidentalis creció en un ambiente rico en luz solar y agua, pero pobre en nutrientes. Sin embargo, este tipo de ambiente es similar al de las plantas carnívoras. Luego, una mirada más cercana a la planta reveló estructuras intrigantes al nivel del tallo de su flor.

Con la ayuda de algunas plantas e insectos, los especialistas llevaron a cabo un experimento. Estas pruebas permitieron comprender que la planta obtuvo más del 50% de su nitrógeno consumiendo insectos. Además, los pelos pegajosos presentes en el tallo producen una enzima: la fosfatasa. Este último contribuye a la degradación de las presas así como a la extracción de los nutrientes que necesita la planta.

Pero, ¿cómo explicar que el carnívoro del Triantha occidentalis no fue descubierto antes? En realidad, los famosos pelos pegajosos son bastante discretos, pero sobre todo, los insectos polinizadores rodean regularmente la planta para alimentarse. Por tanto, es una planta muy especial, que se alimenta de insectos mientras acepta dejar que otros se alimenten de sus flores.