Está confirmado, la perseverancia evoluciona en el lecho de un antiguo lago

Hace varios años, la NASA puso su mirada en el cráter Jezero como un patio de recreo para su rover Perseverance, cuyo objetivo es sondear la presencia de vida pasada en Marte. El sitio fue elegido a partir de imágenes de satélite que sugieren que el área alguna vez fue el hogar de un antiguo lago. Los investigadores ahora tienen evidencia más directa de este pasado acuático. Este trabajo se publica en la revista Science.

Confirmar sospechas

Marzo de hoy es frío y árido. Sin embargo, las observaciones orbitales de varias características (redes de valles o conos sedimentarios) sugieren que el planeta había una vez un clima más cálido y húmedo. Sin embargo, siguen existiendo incertidumbres sobre el carácter, el momento y la persistencia de esta actividad acuosa (y, por lo tanto, la habitabilidad potencial del planeta).

La misión Mars 2020, dirigida por el rover Perseverance, es el primer paso en una campaña para traer muestras marcianas de regreso a la Tierra para examinar posibles firmas biológicas.

Con esto en mente, se seleccionó el cráter Jezero (45 km de diámetro) como lugar de aterrizaje basado en imágenes orbitales que mostraban expresiones geomorfológicas de dos estructuras de abanico sedimentario (oeste y norte) en los bordes del cráter. Luego, los investigadores asumieron que se trataba de depósitos delta del río formados en un antigua cuenca del lago hace entre 3,6 y 3,8 millones de años. Las observaciones espectroscópicas desde la órbita también han detectado filosilicatos y carbonatos, minerales indicativos de ambientes acuosos pasados.

Hasta ahora, sin embargo, todas estas sospechas fueron alimentadas por fotografías aéreas. En un nuevo estudio, los investigadores confiaron en Perseverance para analizar su entorno geológico. El rover tomó varias fotos, incluida una serie de escarpados escarpados ubicados a unos 2,2 km al noroeste, y un pequeño montículo denominado Kodiak que se encuentra al suroeste. Usando sus instrumentos Mastcam-Z y Remote Micro-Imager (RMI), el vehículo pudo obtener imágenes de las capas de roca y sedimento contenidas en estas formaciones.

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La imagen muestra la ubicación del rover Perseverance de la NASA, “Kodiak” Butte (abajo a la izquierda), y varios bancos empinados (escarpes) a lo largo del delta del cráter Jezero. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona / USGS

Un pasado acuático y varias inundaciones

Basándose en todos estos datos, la NASA pudo confirmar de una vez por todas que el cráter Jezero una vez albergó un lago antiguo. En general, parecería que este lago estuvo tranquilo durante gran parte de su existencia alrededor 3.7 mil millones de años hasta que un cambio drástico en el clima desencadene inundaciones episódicas hacia el final de la historia del lago.

De hecho, al examinar más de cerca las imágenes del afloramiento principal, notaron grandes rocas y guijarros incrustados en los estratos más jóvenes y más altos del delta. Algunas rocas midieron hasta un metro de ancho y pesaba varias toneladas. Estas rocas masivas deben haber venido del exterior del cráter y probablemente formaban parte del lecho rocoso ubicado en el borde del cráter a varias decenas de kilómetros de distancia. A juzgar por su ubicación y dimensiones, el equipo afirma que estas rocas fueron transportado río abajo en el lecho del lago por una inundación repentina.

Ahora que han confirmado que el cráter fue una vez el entorno de un lago, ahora creen más que nunca que su sedimento puede contener rastros de vida acuosa antigua.