esta “pesadilla ecológica” se convertirá en una mina de litio

En California, el Mar de Salton fue un paraíso para los pescadores y otros turistas antes de convertirse en un lugar de presencia de metales tóxicos. En el corazón de un gran desastre ecológico, este lugar podría sin embargo ser mejorado por un proyecto a gran escala liderado por el gigante General Motors.

Un paraíso convertido en infierno

El Salton Sea es un lago salado ubicado a varios cientos de kilómetros al este de Los Ángeles y San Diego (Estados Unidos). Nacido en 1905, este cuerpo de agua es el resultado de la falla de la presa en el río Colorado. Muy rápidamente, el lugar atrajo a una multitud de pescadores, turistas, campistas y otros entusiastas de los deportes acuáticos, durante varias décadas. Solo que ahí lo tienes, la década de 1970 fue sinónimo de floración de algas en el lago, un fenómeno que se combina con la evaporación del agua. Los muchos peces finalmente desaparecieron, una masacre ayudada por otro problema: la descarga de metales tóxicos y otros fosfatos de las granjas. Esto se conoce como escorrentía agrícola.

Según los observadores, se trata realmente de una “pesadilla ecológica”, cuyos impactos son también de carácter sanitario. De hecho, el lago continúa secándose hoy, generando polvo que el viento lleva a los alrededores. Lamentablemente, los habitantes de la zona están sujetos a contaminación y especialmente los niños, que tiene las tasas de asma más altas de toda California.

Interés crucial para Estados Unidos

Como explica el Times de San Diego en un artículo del 2 de julio de 2021, General Motors quiere instalar una de las primeras minas de litio de los Estados Unidos cerca del Mar de Salton. El gigante ha firmado un acuerdo con Controlled Thermal Resources (CTR) para este proyecto, cuyo objetivo es producir litio para baterías.

Este proyecto es de crucial importancia para los Estados Unidos ya que el lago podría proporcionar 40% de la demanda mundial de litio según el diputado californiano Eduardo García. Este último está en el origen de un proyecto de ley y una comisión cuyo objetivo es explorar el potencial de este tipo de proyectos. Hoy, cuatro países producen el 90% del litio a nivel mundial: Argentina, Australia, Chile y China. Con una producción estimada de 300.000 toneladas por año según CTR, Estados Unidos se volvería autónomo para este recurso.

Batería de Litio
Crédito: JanakaMaharageDharmasena / iStock

¿Ecológicamente viable?

Los líderes del proyecto hacer un argumento inesperado : ecología. Según la CTR, la explotación de litio transformará parte del lago en un reservorio geotérmico. La energía geotérmica produciría así la energía necesaria para la extracción de litio, este último en la salmuera del subsuelo. Al final de la carrera, la salmuera volvería al tanque en un sistema cerrado. Aún de acuerdo con CTR, esta producción generará el equivalente de solo el 4% de las emisiones de GEI de las minas a cielo abierto actuales en China.

Sin embargo, los residentes del área de Salton Sea están bastante preocupados por los posibles efectos adversos de este proyecto. Hay que decir que habitualmente, la extracción consume grandes cantidades de agua al mismo tiempo que produce una gran cantidad de desechos minerales que también están cargados con selenio, pesticidas y arsénico. El futuro nos dirá si este proyecto es realmente tan viable desde un punto de vista ecológico como lo es desde un punto de vista económico.