este nuevo telescopio apuntará a la estrella más cercana

Un nuevo telescopio llamado TOLIMAN pronto se enfocará en Alpha Centauri, el sistema estelar más cercano a la Tierra, para sondear la presencia de nuevos planetas potencialmente habitables. Para ello, el observatorio se basará en el método de velocidad radial. Su lanzamiento está previsto para mediados de la década de 2020.

Situado a unos 4,2 años luz de distancia, Alpha Centauri es el sistema estelar más cercano a la Tierra. Consta de tres estrellas, dos de las cuales se asemejan a nuestro Sol. La tercera es una enana roja llamada Proxima Centauri, conocida por albergar al menos dos exoplanetas, uno de los cuales evoluciona en la zona habitable de su estrella y parece similar a la Tierra. ¿Pero podría haber otros?

Para averiguarlo, un equipo de astrónomos de Breakthrough Initiatives está desarrollando una nueva misión llamada TOLIMAN, centrada en el método de velocidad radial.

Oscilaciones gravitacionales

El objetivo de esta misión es apuntar un telescopio equipado con una lente pupilar difractiva capaz de difundir la luz de las estrellas en un patrón floral en el sistema Alpa Centauri. Este proceso permitirá a los astrónomos detectar más fácilmente pequeñas irregularidades en sus movimientos. Estos “tirones gravitacionales” posiblemente serían causados ​​por la influencia gravitacional de los planetas en órbita.

Incluso para las estrellas brillantes más cercanas, encontrar planetas es un gran desafío tecnológico.“, Enfatiza Eduardo Bendek, ingeniero óptico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que participa en el proyecto. ” Nuestra misión TOLIMAN lanzará un telescopio espacial de diseño personalizado que realizará mediciones extremadamente precisas de la posición de estas estrellas en el cielo. Si hay planetas en órbita, estos tendrán un efecto en su estrella, generando oscilaciones diminutas pero medibles.“.

Telescopio TOLIMAN alpha centauri
Esta imagen simula una vista de Alpha Centauri, el sistema estelar más cercano al sol, como podría ser visto por el nuevo telescopio espacial de caza de planetas TOLIMAN. Crédito: Iniciativas innovadoras

Si bien una misión humana al sistema Alpha Centauri sigue siendo el dominio de la ciencia ficción por el momento, esta misión al menos intentará responder algunas de las preguntas más fundamentales sobre sus planetas. La misión se centrará en la zona de estar alrededor de las tres estrellas. Los astrónomos buscarán entonces determinar si estos mundos no tan distantes podrían albergar vida o no analizando la composición de su atmósfera, si tienen alguno.

Telescopio TOLIMAN alpha centauri
Una vista del sistema estelar Alpha Centauri. Créditos: ESO / Digital Sky Survey 2

La misión acaba de recibir un sobre de 788.000 dólares del gobierno australiano y debería estar lista a mediados de la década de 2020.