este rover podría algún día extraer agua de la luna

Como parte de un concurso organizado por la NASA, la empresa Masten propone el desarrollo de un rover capaz de extraer hielo de la superficie lunar para transformarlo en vapor de agua. Muy valioso, este recurso podría ser utilizado por los astronautas del programa Artemis en la Luna.

La NASA y sus socios planean devolver humanos a la luna a partir de 2024 como parte del programa Artemis. A diferencia del programa Apolo, esta vez será cuestión de registrarse permanentemente en la Luna. A corto plazo, las agencias operativas podrán transportar carga desde la Tierra, pero estas operaciones siguen siendo costosas. Posteriormente, tendremos que extraer recursos in situ, y en particular hielo. Una vez procesado, podría ser consumido por astronautas, pero también permitiría el cultivo de alimentos o la producción de combustible.

Extrae agua de la luna

Según las observaciones del Detector de Neutrones de Exploración Lunar (LEND), un instrumento del Orbitador de Reconocimiento Lunar, se cree que las áreas sombreadas del polo sur lunar, donde se asentarán los próximos astronautas, podrían contener una gran cantidad de hielo. Teniendo esto en cuenta, se están desarrollando varias misiones para aislar este hielo directamente en el sitio. Estamos pensando en particular en la misión VIPER, desarrollada por la empresa Astrobotic, que volará a la Luna en 2023 a bordo de un cohete SpaceX Falcon Heavy.

Dicho esto, una vez que hayamos aislado la presencia de hielo en el sótano, aún será necesario poder extraerlo. Con esto en mente, la NASA ha creado el “Desafío Lunar Romper el Hielo”. En colaboración con Honeybee Robotics y Lunar Outpost, la compañía Masten ofrece un rover llamado Rocket M. pensando en más de 1.1 toneladas, será entregado a la superficie lunar por un módulo de aterrizaje que también serviría como estación de apoyo.

hielo de la luna
El vehículo de exploración de hielo desplegado por su módulo de aterrizaje. Crédito: Masten

Más de 400 toneladas al año

Una vez desplegada, la nave de energía solar podría viajar hasta 3,45 km / h y negociar pendientes del 20% según Masten. La idea sería trasladarse a sitios mineros preseleccionados para depositar una cúpula de presión metálica responsable de sellar el regolito (suelo lunar). Un pequeño motor cohete capaz de ofrecer 45 kilos de empuje luego se encendería para calentar y finalmente rociar este regolito a una profundidad de dos metros.

Una vez pulverizado, el mineral helado sería absorbido por el rover antes de ser procesado para convertirlo en vapor de agua y almacenarlo. Según la empresa, todo el proceso solo lleva cinco a diez minutos.

Masten estima que el sistema, que ya ha sido probado en un regolito lunar simulado, podría tocar una docena de cráteres por día. Si contamos con 100 kg de hielo contenidos en un cráter, esto equivale a 426 toneladas de agua recuperadas en un año. Parte de esta agua se utilizará para producir el combustible necesario para el motor del cohete (oxígeno e hidrógeno por electrólisis), mientras que el resto se puede utilizar para otros fines.