Estudio evalúa el impacto de las aguas residuales humanas en las zonas costeras

Un equipo de investigadores estimó las cantidades de nitrógeno y patógenos liberados a los ecosistemas costeros a partir de fuentes de aguas residuales humanas en todo el mundo. Este trabajo, publicado en la revista PLOS ONE, subraya que una gran parte de estos residuos sin tratar contamina el sudeste asiático.

Los ecosistemas marinos costeros enfrentan varias presiones humanas, incluidas las del cambio climático o la sobrepesca. Los factores estresantes relacionados con la agricultura, como la escorrentía de contaminación química y de nutrientes, también han sido reconocidos durante mucho tiempo como importantes contribuyentes a la eutrofización costera, la proliferación de algas nocivas o las zonas muertas.

Sin embargo, a diferencia de los insumos agrícolas, pocos estudios de alta resolución se han centrado en los impactos de aguas residuales humanas sobre los ecosistemas costeros.

Un tercio de las descargas no tratadas

Para comprender mejor estos impactos, un equipo de la Universidad de California, Santa Bárbara, estimó y mapeó recientemente las entradas de nitrógeno y patógenos en el océano desde las aguas residuales durante aproximadamente 135.000 cuencas hidrográficas en el mundo.

Aunque el nitrógeno se considera un nutriente esencial, de hecho puede ser dañino en cantidades demasiado grandes, promoviendo la proliferación de algas nocivas que a su vez conducen a la formación de áreas costeras anóxicas.

Estos análisis sugieren que las aguas residuales de las aguas residuales humanas introducen aproximadamente 6.2 teragramos de nitrógeno en ecosistemas costeros por año. A modo de comparación, esto representa aproximadamente 40% de insumos agrícolas. De esta estimación, alrededor del 63% del nitrógeno proviene de los sistemas de alcantarillado, el 5% de los sistemas sépticos, mientras que El 32% proviene de aportaciones directas no tratadas.

También de acuerdo con este trabajo, la mayoría de las cuencas hidrográficas que liberan nitrógeno de estas aguas residuales no tratadas se encuentran en India, Corea y China, y el río Yangtze aporta el 11% del total mundial.

aguas usadas
Mapa mundial de fuentes terrestres (verde a azul) y distribución costera de insumos (amarillo a violeta) del N total de las aguas residuales, medido en log10 (gN). Los recuadros muestran vistas ampliadas de los ríos Ganges, Danubio y Yangtze que muestran columnas de aguas residuales de alta resolución. Créditos: Tuholske et al., 2021, PLOS ONE, CC-BY 4.0

Posibles efectos sobre la vida marina

Los investigadores también identificaron varios puntos calientes para la exposición de los arrecifes de coral al nitrógeno en China, Haití, India, Kenia y Yemen. También se han identificado puntos calientes de exposición a herbario en Ghana, Kuwait, India, Nigeria y China.

La magnitud del impacto de las aguas residuales en los ecosistemas costeros de todo el mundo es asombrosa“, Nótese los autores. ” No obstante, nuestros resultados identifican áreas prioritarias a las que apuntar para ayudar a los grupos de conservación marina y a los funcionarios de salud pública a reducir los impactos de las aguas residuales en las aguas costeras del mundo.“.