Europa pronto enviará un rover a Marte, pero ¿podrá aterrizar?

La Agencia Espacial Europea y la agencia rusa Roscosmos siguen trabajando en el desarrollo de su misión conjunta ExoMars 2022, cuyo objetivo será buscar rastros de vida pasada en el planeta rojo. Los problemas de los paracaídas, que provocaron el aplazamiento de la misión el año pasado, aún no están del todo resueltos, pero hay algo mejor.

Comencemos con un pequeño recordatorio del contexto. Al igual que la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la agencia rusa Roscosmos iban a aprovechar la ventana de lanzamiento abierta el pasado verano para enviar una misión conjunta al planeta rojo, denominada ExoMars 2020. Su principal objetivo era el mismo que el de el robot americano Perseverancia, es decir, buscar rastros de vidas pasadas. Finalmente, el lanzamiento de la misión ExoMars fue pospuesto hasta el verano de 2022 por razones técnicas.

Problemas de paracaídas

Probablemente ya sepa que aterrizar en Marte no es fácil. En el lugar, la atmósfera es muy fina y poco densa, lo que limita la capacidad de desaceleración de las embarcaciones durante el descenso. Por lo tanto, debe lograr reducir la velocidad de una sonda lanzada a más de 20.000 km / h en unos seis minutos para esperar un aterrizaje suave.

Para ello, la NASA y más recientemente China se han basado en el despliegue de gigantescos paracaídas. Es por ello que la agencia europea (ESA) y la agencia rusa Roscomos han decidido operar de la misma forma en el marco de su misión conjunta. En concreto, el módulo necesitará dos paracaídas: uno de quince metros y otro de treinta y cinco metros, cada uno con su propia tolva de extracción.

Desafortunadamente, las pruebas de despliegue del dosel sufrieron varias fallas a gran altura el año pasado, y dados los costos incurridos en la misión, las dos agencias no pudieron permitirse el riesgo de un accidente en la superficie de Marte. Esto explica el aplazamiento de la misión del tiempo para trabajar en estos problemas de paracaídas.

Todavía no es perfecto, pero progresa

Entonces, ¿dónde estamos? El 24 de junio, se llevaron a cabo nuevas pruebas en el centro espacial Esrange en Kiruna, Suecia. Durante estas pruebas, un globo lleno de helio levantó la cápsula de aterrizaje ExoMars a una altitud de veintinueve kilómetros. Este modelo luego se dejó caer, primero soltando su paracaídas supersónico más pequeño, seguido por el dosel más grande.

Mientras que el primer paracaídas se soltó sin problemas, el paracaídas subsónico más grande fue algo dañado durante la prueba, aunque redujo la velocidad de la cápsula lo suficiente.

Concretamente, cada uno de los dos paracaídas de frenado está equipado con un pequeño paracaídas piloto encargado de desplegarlos correctamente. Durante esta prueba, el paracaídas piloto del paracaídas más grande no se comportó como se esperaba, sometiéndolo finalmente a demasiada presión. Como resultado, el paracaídas más grande se rompió levemente.

A pesar de todo, bien podría beberse el vaso medio lleno: todavía hay mejor. “La actuación del segundo paracaídas principal fue no perfecto, pero mucho mejorado[par rapport aux tests précédents] gracias a los ajustes realizados en la bolsa y la capota“Dijo Thierry Blancquaert, jefe del equipo del programa de ExoMars.

paracaídas exomars 2022
Secuencia de despliegue del paracaídas ExoMars 2022. Créditos: ESA

Hacia un lanzamiento el próximo año

Actualmente, los ingenieros están investigando el problema para tratar de encontrar una solución antes de la próxima ronda de pruebas de caída programadas para los próximos octubre y noviembre. Como fue el caso el año pasado, la ESA también trabajará con los equipos JPL de la NASA para ajustar su sistema de paracaídas.

Si todo va según lo planeado, esta misión podría lanzarse en el verano de 2022 antes de aterrizar en inicio del año 2023.

La idea general será instalar una plataforma científica fija construida por los rusos. Varios instrumentos permitirán sondear el medio ambiente marciano. Mientras tanto, un rover llamado Rosita Franklin, esta vez construido por la ESA, cubrirá la superficie y perforará hasta dos metros con el fin de recoger muestras de material. Luego, estos serán devueltos a la plataforma que los analizará.