Falcon Heavy de SpaceX pronto apuntará a Júpiter

La misión Europa Clipper, que tiene como objetivo el sistema joviano, estaba originalmente programada para ser lanzada a bordo del poderoso cohete SLS de la NASA en 2024. Los funcionarios de la agencia finalmente optaron por una solución comercial, ya que SLS ya no está disponible para este tipo de misión. Y fue (nuevamente) SpaceX el elegido.

En 2019, la NASA confirmó su intención de explorar Europa, la luna joviana que, junto con el planeta Marte y Encelado, la luna de Saturno, aparece en la “lista corta” de mundos conocidos que probablemente albergarán vida extraterrestre. De hecho, sabemos que la luna abriga bajo su superficie un océano global a priori salado. Para intentar averiguar más, la NASA está preparando una misión llamada Europa Clipper.

La idea es enviar una sonda al sistema de Júpiter, donde puede realizar docenas de sobrevuelos de bajo nivel sobre Europa para estudiar de cerca su caparazón helado. Otro objetivo clave de la misión será seleccionar posibles sitios para un futuro proyecto de exploración adicional.

Un lanzador comercial

Hace unos meses, la sonda estaba programada para ser lanzada en 2024 por el SLS (Space Launch System) de la NASA, responsable de traer humanos de regreso a la Luna como parte del programa Artemis. Los responsables del programa de misiones planetarias de la NASA finalmente han cambiado de plan. Una cadena de suministro limitada y los requisitos del programa Artemis de hecho evitará el uso de SLS para roles alternativos, como el lanzamiento de misiones científicas, hasta al menos el final de esta década.

Así, a principios de año se decidió lanzar la misión Europa Clipper a bordo de un lanzador privado. Se espera que el “partido” sea entre el Falcon Heavy de SpaceX y el Delta IV Heavy de United Launch Alliance. La agencia estadounidense finalmente ha puesto su mirada en el primero, otorgando a SpaceX un presupuesto de $ 178 millones para lanzar el vehículo en Octubre 2024.

A principios de este año, la NASA también seleccionó este cohete para lanzar parte de la nueva estación a la órbita lunar, que apoyará futuras misiones de Artemisa.

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Un cohete SpaceX Falcon Heavy despega de la plataforma de lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA el 6 de febrero de 2018. Créditos: SpaceX

Un viaje mas largo

Con el Falcon Heavy de SpaceX, el viaje del Europa Clipper será muy diferente de lo que hubiera sido con un SLS. El lanzador pesado de la NASA habría hecho posible el lanzamiento de la misión en una trayectoria directa, con una llegada prevista en 2027. Con el Falcon, menos potente, la nave espacial, por otro lado, tendrá que sobrevolar Marte en febrero de 2025 y Tierra. En diciembre de 2026 (asistencia gravitacional) para permitirle ganar velocidad mientras se dirige a Júpiter.

Con este plan de viaje, Europa Clipper no llegará en 2027, sino unos cinco años y medio después del despegue, es decir. entre 2029 y 2030.