James Cook (1728-1779), ¡en busca de la Antártida!

El navegante, explorador y cartógrafo británico, James Cook, fue el primero en recorrer la Antártida. También es el primero en mapear Nueva Zelanda y Terranova, así como el primer europeo en aterrizar en la costa este de Australia. A pesar de no haber descubierto el continente sur, sus otros descubrimientos y mapas aportarán mucho conocimiento a los europeos.

Juventud y comienzos

Nacido en 1728, James Cook pasó la mayor parte de su juventud en Great Ayton, Yorkshire, en el norte de Inglaterra. Hijo de un granjero, comenzó a trabajar con su padre a la edad de 13 años. Sin embargo, encontró su primer trabajo real a los 17 años, en una tienda en Staithes, un modesto puerto pesquero de Yorkshire. En 1746, se convertirá en el aprendiz de armador y hará numerosas travesías de cabotaje entre el río Tyne y Londres.

Después de su aprendizaje, James Cook trabajó en barcos mercantes en el Mar Báltico y rápidamente ascendió de rango. En 1755, el interesado se negó a tomar el mando de uno de estos buques mercantes. para unirse a la Royal Navy (Marina Real Británica). Sin embargo, se verá obligado a comenzar de nuevo en la parte inferior de la escalera como topman, un marinero especializado en maniobras de vela.

La guerra de los siete años

James Cook se unió a la Royal Navy porque creía que su carrera despegaría más rápido. Después de haber escalado de rango, en 1747 se convirtió en oficial encargado de navegación y maniobra de un barco de la Royal Navy. Recordemos que la Guerra de los Siete Años (1756-1763) enfrentó a Francia, Austria, sus imperios coloniales y sus aliados contra Gran Bretaña, Prusia, sus imperios coloniales y sus aliados. Durante la mayor parte de esta guerra, James Cook se encontrará en aguas de América del Norte. Allí realizará sus primeras campañas, se interesará cada vez más por la hidrografía y dibujará sus primeras cartas. El primero se producirá en 1758 y representará la bahía y el puerto de Gaspé (Quebec).

Mientras Gran Bretaña se preparaba para atacar Quebec (Luisiana francesa), Cook participó en particular en el difícil levantamiento del río San Lorenzo. El objetivo es entonces desarrollar un mapa muy preciso del río para que los buques de guerra despejen eficazmente su camino. Poco antes del final de la Guerra de los Siete Años en 1762, James Cook regresó a Inglaterra para casarse y fue despedido. Después de eso, dibujaría muchos más mapas, incluidos los de la costa de Terranova y el Pasaje del Noroeste.

Los dos primeros viajes de James Cook

En 1768, la Royal Society de Londres nombró a James Cook para explorar el Océano Pacífico. Se le encomiendan dos misiones: buscar un continente del sur y observar el tránsito de Venus el 3 de junio de 1769. Este es un momento durante el cual Venus pasa frente al Sol, un período de tiempo que permite medir con precisión la valor de la unidad astronómica, es decir, la distancia entre la Tierra y el Sol. ¡Recordemos de pasada que el próximo tránsito de Venus no debería ocurrir hasta el año 2117!

Durante el primer viaje (1768-1771), James Cook llevó a cabo una observación astronómica pero su misión fracasó. De hecho, las mediciones realizadas no son lo suficientemente precisas y no se ha descubierto el supuesto continente austral. Sin embargo, James Cook elaborará en esta ocasión un mapa exacto de Nueva Zelanda y se convertirá en el primer europeo en aterrizar en la costa este de Australia, país cuyo tamaño había logrado estimar.

Un año después de su regreso, James Cook recibió nuevamente el encargo de viajar a los mares del sur en busca del continente del sur. De hecho, el La Royal Society sigue convencida que un continente mucho más grande se encuentra al sur de Australia. Esta expedición, realizada entre 1772 y 1775, desciende por tanto al sur, cruza el Círculo Polar Antártico y descubre las Islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur.

Después de un ascenso a Nueva Zelanda, los barcos descienden y pasar muy cerca del continente antártico sin darme cuenta. James Cook luego atraca en Tahití para reabastecerse y decide bajar. Este nuevo intento lo llevará a las Islas Tonga, Isla de Pascua e incluso Nueva Caledonia. Sin embargo, no encontrará este continente austral tan codiciado.

Los tres viajes de James Cook lo han llevado a los cuatro rincones del mundo.
Crédito: Enciclopedia Británica

El ultimo viaje

El tercer viaje de James Cook (1776-1779) pasa por Tahití, las islas Kerguelen, Nueva Zelanda, y le permite descubrir la isla de Navidad (Kiribati). En 1778, el navegante se convirtió en uno de los primeros europeos en aterrizar en Hawai. Después de ascender por el continente americano, James Cook intenta repetidamente cruzar el estrecho de Bering, sin éxito. De hecho, incluso en pleno verano, el estrecho sigue siendo prisionero de hielo.

La expedición regresará a Hawai en 1779, donde James Cook perderá la vida en un conflicto entre sus hombres y los nativos. Sus hombres seguira sin el y encontrar otro y último fracaso en un intento de cruzar el estrecho de Bering. La expedición seguirá a Japón y cruzará Asia, y finalmente llegará a Gran Bretaña en 1780.

James Cook examinó los mares del Pacífico durante una docena de años. Aunque nunca encontró la Antártida, habrá hecho el descubrimiento de varias islas y habrá dibujado muchos mapas que se habrán utilizado para otras exploraciones futuras. James Cook también habrá demostrado ser capaz de calcular su longitud con precisión, que era bastante raro en ese momento. Durante su segundo viaje habrá experimentado con el cronómetro Larcum Kendal KT, la primera herramienta capaz de dar una hora precisa en el mar. Finalmente, su último viaje habrá entregado algunas lecciones sobre la dieta a adoptar para evitar el escorbuto, una enfermedad debido a la deficiencia de vitamina C. Esto conduce a la muerte después de provocar aflojamiento de los dientes, purulencia de las encías y sangrado.

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