Jocelyn Bell: ¡descubriendo el primer púlsar!

La astrofísica británica Jocelyn Bell es conocida por su descubrimiento del primer púlsar, un tipo de estrella que nos ilumina a intervalos regulares. Sin embargo, fue su director de tesis quien ganó el premio Nobel, lo que desató una gran controversia dentro de la comunidad científica. Sin embargo, después de este episodio, Jocelyn Bell fue honrada y recompensada repetidamente por su trabajo y toda su carrera.

Infancia y estudios

Susan Jocelyn Bell, nacida en 1943 en Belfast (Irlanda del Norte), es la mayor de cuatro hermanos. Su padre, George Philip Bell, es un arquitecto que ayudó notablemente a diseñar el planetario en Armagh, todavía en Irlanda del Norte. Viniendo de una familia adinerada, Jocelyn Bell muy temprano en la astronomía ya menudo acompaña a su padre a visitar el planetario. La joven Jocelyn completó su primaria en Lurgan College (1948-1956) y probó el examen 11+ sin éxito. Cabe recordar que este examen afecta a una parte de los alumnos del Reino Unido y permite determinar su accesibilidad a las escuelas secundarias que practican la selección académica.

Sus padres luego la enviaron a Mount School en York (Inglaterra), en un internado de niñas de la Religious Society of Friends (1956-1961). Según Jocelyn Bell, uno de los profesores de esta escuela tendrá mucho que ver con eso. su amor por la física. La adolescente luego se fue a la Universidad de Glasgow (Escocia) donde obtuvo una Licenciatura en Ciencias en 1965. Cuatro más tarde, obtuvo un doctorado (Ph. D.) en la famosa Universidad de Cambridge. Su director de tesis no es otro que Antony Hewish, un reconocido astrónomo británico.

El descubrimiento del primer púlsar

En 1967, la joven astrónoma Jocelyn Bell descubrió el primer púlsar al examinar las grabaciones de un radiotelescopio que originalmente estaba destinado a detección de centelleo interestelar. En ese momento, registró señales que aparecían regularmente cada 1.33730 segundos. Ella nota que es una señal extraña, diferente a las señales radioastronómicas conocidas hasta ahora. En realidad, se trata de un púlsar, por lo tanto llamado PSR B1919 + 21. Hoy, este último se encuentra en la constelación de Little Fox, a unos 2000 años luz de la Tierra.

Pero, ¿qué es un púlsar? Parte de la familia de estrellas de neutrones, el púlsar es un objeto astronómico especial. De hecho, no brilla continuamente como es el caso de un planeta o estrella clásico. El púlsar envía pulsos muy cortos Radiación en el espacio. Además, este objeto envía su luz de forma regular entre dos pulsos, siguiendo un intervalo que puede oscilar entre unos milisegundos y varios segundos. El progreso ha hecho posible saber que, en realidad, la estrella brilla continuamente. Por otro lado, sus radiaciones son emitidas por dos puntos opuestos y al girar, el objeto nos se ilumina a intervalos regulares.

Desde el descubrimiento de los púlsares, muchos investigadores han estado trabajando en este tema. Además, hasta el día de hoy, hay unas dos millas. La NASA también ha organizado varias misiones para estudiarlos, incluido NICER en 2017. Se envió un instrumento destinado a estudiar la radiación X de los púlsares a la Estación Espacial Internacional (ISS) a bordo de un buque de carga SpaceX. Según los líderes del proyecto, el instrumento debe permitir comprender la naturaleza de la forma estable más densa ubicado en los núcleos de las estrellas de neutrones.

Pulsar de cangrejo
Créditos: hubblesite.org / Wikipedia

Controversia en torno al Premio Nobel

Jocelyn Bell, por lo tanto, destacó el primer púlsar, un gran descubrimiento en astronomía. Y, sin embargo, no fue reconocida de inmediato desde que Antony Hewish, su supervisor de tesis, recibió la Premio Nobel de Física en 1974. También compartirá el premio con el radioastrónomo Martin Ryle “Por su investigación pionera en radioastrofísica”. Según los responsables de la toma de decisiones, Antony Hewish es recompensado por su papel decisivo en el descubrimiento de los púlsares y Martin Ryle, por sus observaciones y sus inventos, en particular por la síntesis inicial.

Rápidamente, un controversia importante estalla después de que el cosmólogo Fred Hoyle, uno de los principales críticos de la teoría del Big Bang, se indigna. Según él, es inconcebible que el Premio Nobel sea otorgado a la directora de tesis y no a la directora interesada simplemente por ser alumna suya y / o por ser mujer. Sin embargo, aún debe recordarse que Jocelyn Bell creía en 1979 que no había nada anormal allí.

Inspirefest Jocelyn Bell pulsar
Jocelyn Bell durante una presentación en Inspirefest en 2015.
Créditos: Silicon Republic / Wikipedia

Un científico reconocido

El resto de su carrera postdoctoral estuvo marcada por sucesivas contrataciones en la Universidad de Southampton, el University College London y el Royal Observatory en Edimburgo. Entonces se convertirá en diez años profesor de física en Open University, una universidad pública de educación a distancia, antes de convertirse en profesor ocasional en las prestigiosas universidades de Princeton (Estados Unidos) y Oxford. Jocelyn Bell también será presidenta de la Royal Astronomical Society (2002-2004), luego de la Royal Society of Edinburgh (2014-2018). A pesar de la falta de un premio Nobel, el astrofísico fue premiado diez veces. Recibió la Medalla Albert A. Michelson del Instituto Franklin en 1973, el Premio Beatrice M. Tinsley de la Unión Astronómica Americana en 1986 y la Medalla Real de la Royal Society en 2015.

Jocelyn Bell también recibirá el Premio de Física Fundamental de la fundación del multimillonario ruso Yuri Milner. El premio de tres millones de dólares fue legado al Instituto de Física de la Universidad de Oxford para crear una beca a su nombre y así ayudar a categorías infrarrepresentadas de estudiantes de física. En esta ocasión, explicará que la historia del púlsar sucedió en parte porque ella era estudiante y sobre todo de una minoría (mujeres). Según el astrofísico, unPor lo tanto, aumentar la diversidad en la física solo puede traer cosas buenas.

Finalmente, Jocelyn Bell recibió una docena de doctorados honoris causa (honorario) por su trabajo y toda su carrera. La institución más prestigiosa para hacerle este honor es sin duda la Universidad de Harvard en 2007. En 2010, el canal BBC Four también emitió la primera parte de su serie documental Beautiful Minds, cuyo tema fue Jocelyn Bell. Esta producción permitió así exponer en detalle la trayectoria y los aportes a la astronomía del científico.