La amenaza de una nueva epidemia se cierne sobre los mamíferos marinos

Los investigadores han aislado una nueva cepa de morbillivirus, un género de virus ARN responsable de epidemias mortales en delfines. Con esta especie en particular que se sabe que es muy social, a los investigadores les preocupa que el patógeno pueda propagarse rápidamente entre otras poblaciones de mamíferos marinos.

En 2018, un delfín de Fraser macho joven (Lagenodelphis hosei) encalló frente a Maui, Hawaii. Su cuerpo estaba en bastante buenas condiciones, pero sus órganos y células mostraban signos de enfermedad. Dos años de investigación finalmente revelaron al culpable: una cepa desconocida y “muy divergenteMorbillivirus.

El virus del sarampión, el virus del moquillo, la peste de los pequeños rumiantes y la peste bovina pertenecen al mismo género. En los mamíferos marinos, dos cepas han dado lugar recientemente a altas tasas de mortalidad en delfines frente a Brasil y la costa oeste de Australia.

Un virus que podría propagarse rápidamente

El descubrimiento de una nueva cepa de virus es obviamente preocupante, especialmente porque se aisló de un delfín de Fraser, un Especie muy social conocida por mezclarse con otros delfines y ballenas.. Como resultado, estos animales podrían transmitir este patógeno altamente infeccioso fuera del Océano Pacífico central donde normalmente deambulan estos delfines, lo que obligaría a los administradores de la fauna marina y a los ambientalistas a estar en guardia, según los autores que detallan su trabajo en Scientific Reports.

Esto también es importante para nosotros aquí en Hawái, ya que tenemos muchas otras especies de delfines y ballenas (alrededor de 20) que probablemente contraigan este virus, incluyendo algunos son muy vulnerables“Dice Krisi West del Instituto de Biología Marina de Hawaii. “Un ejemplo son nuestras islas de orcas falsas en peligro de extinción. Se estima que solo quedan 167 individuos. Si el morbilivirus se extendiera por esta población, esto no solo constituiría un gran obstáculo para la recuperación de la población, sino que también podría constituir un gran obstáculo para la recuperación de la población. En peligro de extinción“.

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Una manada de delfines de Fraser avistados cerca de Hawai. Crédito: NOAA / Allan Ligon

Un programa de vacunación planificado

Los autores señalan que se necesita más investigación para probar los niveles de inmunidad en mamíferos marinos en el Pacífico central. De hecho, otras especies ya han adquirido inmunidad contra este morbillivirus de una exposición anterior, pero esto solo se puede determinar mediante pruebas de anticuerpos. El equipo también está pidiendo al público que informe los avistamientos de animales muertos o angustiados a la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

Es alentador que la NOAA haya trabajado anteriormente en un programa de vacunación contra morbilivirus para crear inmunidad colectiva entre las focas monje hawaianas en peligro de extinción. Por lo tanto, también podría considerarse una campaña de vacunación de delfines dependiendo de la evolución de la situación.