La Luna proporciona suficiente oxígeno para sustentar a los humanos durante al menos 100.000 años

Según un investigador, solo la capa superior de la Luna podría proporcionar suficiente oxígeno para sustentar a ocho mil millones de personas durante 100.000 años, pero aún es necesario poder extraerla. Los investigadores están trabajando en ello.

Varias agencias pretenden establecerse permanentemente en la Luna: Estados Unidos y sus socios por un lado, China y Rusia por el otro. Inicialmente, todos podrán transportar material y recursos desde la Tierra, pero a largo plazo, los costos inherentes al flete serán demasiado altos. Esta es la razón por la que las técnicas se han pensado y desarrollado en un intento de depender de los recursos locales, incluido el oxígeno.

El oxígeno podría usarse para producir aire respirable, pero no solo. También podría usarse para desarrollar combustible. Sin embargo, surge una pregunta: ¿dónde encontrar oxígeno en la Luna?

A primera vista, podríamos pensar en la atmósfera. De hecho, la Luna ofrece uno. Sin embargo, hoy en día es muy delgado y está compuesto principalmente de hidrógeno, neón y argón. En otras palabras, debemos buscar en otra parte, en el suelo, y más precisamente en el interior del regolito, la capa de roca y polvo fino que cubre la superficie lunar.

Extracción por electrólisis

Este regolito está compuesto principalmente por sílice, aluminio, óxidos de hierro y magnesio a los que se unen moléculas de oxígeno (alrededor del 45%). Para romper estos lazos, debemos usar electrólisis.

En la Tierra, este proceso se usa comúnmente, en particular, para producir aluminio. El proceso implica pasar una corriente eléctrica a través de una forma líquida de óxido de aluminio (comúnmente conocido como alúmina) a través de electrodos para separar el aluminio del oxígeno. Respecto a la Luna, imagina lo contrario: el oxígeno sería el producto principal, mientras que el mineral elegido sería un subproducto.

Sobre el papel, este proceso es bastante sencillo, pero hay un problema: es muy codicioso en energía y equipamiento, lo que no impide que algunas empresas trabajen en el problema.

A principios de este año, la startup belga Space Applications Services anunció la construcción de tres reactores experimentales destinados a mejorar este proceso de fabricación de oxígeno por electrólisis. Uno de estos reactores también podría enviado a la luna en 2025 como parte de la misión liderada por la Agencia Espacial Europea (ESA).

luna de oxigeno
Regolito lunar simulado sin tratar a la izquierda en comparación con el mismo regolito después de la extracción de oxígeno con el método FFC Cambridge. Crédito: ESA

Oxígeno, pero ¿en qué cantidades?

Suponiendo que algún día seremos capaces de extraer eficientemente oxígeno del regolito, ¿cuánto podría proporcionar la Luna? John Grant de Southern Cross University se divirtió haciendo un poco de matemáticas.

Si ignoramos el oxígeno atrapado en la roca dura más profunda en la Luna y solo consideramos el regolito que es fácilmente accesible en la superficie, podemos hacer algunas estimaciones.“, Explica la investigadora en The Conversation.

Recuerda que cada metro cúbico de regolito lunar contiene un promedio de 1,4 toneladas de minerales, incluidos unos 630 kilogramos de oxígeno. También señala que los humanos necesitan 800 g de oxígeno al día para sobrevivir. ” Entonces, 630 kg de oxígeno mantendrían viva a una persona durante aproximadamente dos años (o un poco más)“, Señala el profesor Grant.

Supongamos entonces que la profundidad media del regolito lunar es de unos diez metros y que podemos extraer todo el oxígeno de él, el investigador estima que esta materia podría aportar suficiente oxígeno para satisfacer las necesidades del ocho mil millones de seres humanos durante aproximadamente 100.000 años. Solo eso.