La NASA pronto atacará a los “troyanos”

La NASA y su contratista principal Lockheed Martin se están acercando un poco más al lanzamiento de su misión Lucy. La nave acaba de completar el examen preliminar que autoriza su envío al sitio de lanzamiento en Cabo Cañaveral (Florida). El objetivo de esta misión será estudiar varios asteroides troyanos que evolucionan en la órbita de Júpiter.

¿Qué son los asteroides troyanos?

Los troyanos son asteroides que comparten la órbita de Júpiter alrededor del Sol. Fueron acumulados por el planeta hace miles de millones de años, atrapados por su atracción gravitacional. Estos objetos se dividen en dos subgrupos: por un lado el “campo de Troya”, que se encuentra en el punto Lagrange L4 de Júpiter, y por el otro el “campo griego”, que se encuentra en el punto L5. Los primeros están por delante de Júpiter (adelante en la línea de la órbita) y los segundos están detrás (detrás de Júpiter en la línea de la órbita).

Los investigadores creen que algunos de estos podrían ser asteroides casi primordiales. sin cambios desde la formación del sistema solar hace 4.600 millones de años. Para estudiarlos de cerca, la agencia seleccionó la misión Lucy en 2017 como parte de su programa Discovery.

Los diferentes instrumentos

Lucy, diseñada y construida por la empresa Locked Martin en Colorado, se basará en tres instrumentos “derivados” de misiones anteriores.

El generador de imágenes de reconocimiento de largo alcance de Lucy (L’ORRI) es un generador de imágenes visibles de alta resolución basado en el instrumento LORRI utilizado por la sonda New Horizons. LORRI proporcionará imágenes muy detalladas de la superficie de los asteroides troyanos. El espectrómetro de emisión térmica de Lucy, basado en el OTES (Espectrómetro de emisión térmica OSIRIS-REx) utilizado en la misión OSIRIS-REx, detectará la radiación emitida por los asteroides. Finalmente, compuesto por una cámara de imágenes multiespectrales visibles y un espectrómetro infrarrojo, el instrumento L’Ralph se basa en el instrumento Ralph pilotado en New Horizons. Se utilizará para medir silicatos, hielo y materia orgánica en la superficie de los asteroides troyanos.

Lucy también llevará una pequeña placa similar a la “Placa de Pioneer” adherida a las naves espaciales Pioneer 10 y 11 grabada con mensajes y diagramas.

La misión aprobó su revisión previa al envío en julio de 2021 y se está procesando para su entrega a Cabo Cañaveral en agosto. Una vez en el sitio de lanzamiento, la nave espacial se someterá a una batería final de pruebas antes de ser colocada en el carenado de carga útil de su cohete United Launch Alliance Atlas V 401. El lanzamiento está actualmente planeado antes del 16 de octubre como muy pronto.

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Diagrama del Sistema Solar hasta la órbita de Júpiter, destacando los asteroides troyanos (en verde), delante o detrás del planeta en su órbita. Fuente: Wikipedia

¿Cuáles serán los objetivos del barco?

Una vez lanzado, Lucy realizará dos primeros sobrevuelos gravitacionales de la Tierra en 2022 y 2024 para ir por el buen camino. Antes de llegar al sistema de Júpiter, la sonda sobrevolará el asteroide 52246 Donaldjohanson, encontrado en el cinturón de asteroides principal entre las órbitas de Marte y Júpiter, el 20 de abril de 2025. Lucy usará este objeto como una repetición para sus próximos vuelos.

La sonda finalmente alcanzará sus primeros objetivos en 2027. Luego estará en enjambre L4 que precede a Júpiter. Programado para el 12 de agosto de 2027, el primer sobrevuelo llevará a Lucy al asteroide. 3548 Eurybates (64 km de diámetro). Un poco más de un mes después, la sonda se enfocará en el asteroide. 15094 Polímero (21 km de diámetro), luego en Leuco (34 km de diámetro) siete meses después, el 18 de abril de 2028. El último asteroide del enjambre L4 visitado por Lucy será 21900 Orus (51 km de diámetro) el 11 de noviembre de 2028.

En este punto, Lucy dejará el punto L4 de Júpiter y regresará a la Tierra para disfrutar de una nueva asistencia gravitacional en diciembre de 2030. De esta forma, la sonda podrá apuntar hacia el punto L5 de Júpiter (el enjambre que se mueve detrás de Júpiter en la línea de la órbita). En el sitio, normalmente en 2033, Lucy examinará un par de asteroides binarios (617 Patroclo y Menoetius) en una sola descripción. El primero tiene 113 km de diámetro, mientras que el segundo tiene 104 km de diámetro.

Una vez que se complete esta operación, la misión terminará. A partir de entonces, el barco se convertirá en el único en la historia que ha visitado ocho lugares diferentes en una sola misión.