La recesión de las superficies de hielo de la Tierra se estima en casi 90.000 km² por año.

Hasta ahora, el trabajo sobre la criosfera planetaria, es decir todas las áreas donde el agua está presente en estado sólido, se ha centrado en aspectos específicos de esta última: capas de hielo, mar, casquetes polares, mantos de nieve, permafrost, etc. En un estudio reciente, un grupo de investigadores consideró ahora la criosfera en su conjunto y cuantificó su evolución entre 1979 y 2016.

Esta es la primera evaluación holística realizada hasta la fecha en un solo marco, lo que permite un seguimiento globalizado con una precisión sin precedentes. El artículo apareció en la revista científica. El futuro de la tierra el 16 de mayo.

La criosfera planetaria y su evolución reciente

Los datos trabajados por científicos muestran que la superficie ocupada por la criosfera reducido en 87.000 km² por año en promedio durante el período de estudio. Como era de esperar, esta disminución está correlacionada con el aumento promedio de las temperaturas y tiende a acelerarse. Sin embargo, existe una notable asimetría entre los dos hemisferios. Además, identificamos una pérdida de 102.000 km² por año en el hemisferio norte, ligeramente compensado por una ganancia de 14.600 km² por año en el hemisferio sur. Esta leve tendencia al alza se debe principalmente a una extensión del hielo marino en el sector del mar de Ross, probablemente relacionada con la afluencia de agua de deshielo (fría y ligeramente salada) del continente antártico.

Los cambios destacados por el equipo de investigadores son de especial interés ya que implican una reducción del poder reflectante de las superficies oceánicas y continentales consideradas. De hecho, cuando el hielo y la nieve retroceden, dan paso a un sustrato más oscuro, absorbiendo la radiación solar con más fuerza y ​​ayudando a calentar aún más el sistema climático. Hablamos de retroalimentación de albedo para designar este círculo vicioso. Además, la transferencia de agua de las superficies terrestres al océano contribuye al aumento del nivel del mar.

criosfera
Los diferentes componentes de la criosfera (arriba, en tonos de color) y la escala de tiempo de sus fluctuaciones (abajo). Créditos: IPCC, AR5.

Períodos cada vez más cortos de heladas

Los resultados también indican que para muchas regiones, el tiempo que el paisaje está congelado disminuyó de varios días a varias semanas entre 1979 y 2016. Las heladas llegan más tarde y desaparecen a principios de año. “ La criosfera es uno de los indicadores climáticos más sensibles y el primero en demostrar un mundo cambiante. “, Señala Xiaoqing Peng, autor principal del artículo. ” Su cambio de tamaño representa un desarrollo global importante, más que un problema regional o local. “.

Además de especificar los estrechos vínculos que existen entre la evolución del clima y la de la criosfera, los datos disponibles en el paso de tiempo diario permitenapreciar las fluctuaciones de la criosfera en una amplia gama de escalas. Revelan, por ejemplo, el detalle del ciclo estacional con una extensión planetaria máxima alcanzada en diciembre, durante el invierno del hemisferio norte. El mínimo se alcanza en julio, durante el verano boreal. ” Nuestros resultados subrayan la importancia de evaluar la criosfera en su conjunto y proporcionan una forma de estimar cuantitativamente sus cambios globales. », Subraya el estudio en su resumen.