la “reina de Bagdad” sin corona

Durante su vida, la británica Gertrude Bell desempeñó funciones tan diversas como arqueóloga, exploradora, escritora, diplomática o incluso agente secreta. Carismática y, a veces, incluso controvertida, Gertrude Bell fue en el siglo XX la arquitecta principal de un nuevo estado en el Medio Oriente: Irak.

Explorador y arqueólogo

Nacida en 1868 en Washington, County Durham (Reino Unido), Gertrude Bell es nieta de Isaac Lowthian Bell, herrero y político liberal. En primer lugar, debes saber que ella era la primera mujer en conseguir un diploma en historia moderna en la prestigiosa Universidad de Oxford. La joven sentirá curiosidad por todo y disfrutará de los medios económicos de su adinerado abuelo para hacer muchos viajes a los cuatro rincones del globo.

Entre 1886 y 1902 realizará visitas a países que quería estudiar como Alemania, Francia, Italia o el Imperio Otomano. Ella actuará dos giras mundiales, permaneciendo por períodos más largos o más cortos en países tan variados como India, China, Estados Unidos, Japón, Canadá, Suiza e incluso Corea del Sur. Apasionada de la fotografía, pero también del montañismo, se convirtió en la primera británica en cruzar el Meije (1899) y el Drus (en 1900) y subió varias veces al Mont Blanc. Sin embargo, durante estos viajes de jóvenes, ella vivirá en Jerusalén. donde ella aprenderá árabe, pero también persa, lo que sin duda tendrá consecuencias para el resto de su vida.

Sobre todo, Gertrude Bell es historiadora y arqueóloga. Regresó al Imperio Otomano en 1907 para participar en las excavaciones (Turquía y Siria). Luego regresará allí en 1909 y se instalará Babilonia, actual Bagdad (Irak). Durante varios viajes de ida y vuelta durante la Primera Guerra Mundial, participará en descubrimientos en el palacio de Nabucodonosor II, rey del Imperio Neobabilónico entre el 605 y el 562 a.C. AD También descubrirá entre otros sitios como el Palacio Abbasid de Al-Ukhaidir (actual Irak).

Piedra angular de la creación de Irak

En 1915, Gertrude Bell se une a la Oficina Árabe en El Cairo (Egipto británico), la Agencia de Inteligencia Británica de Medio Oriente, donde se desempeñará como Oficial de Enlace. Dos años más tarde, siguió a las tropas británicas que cruzaban Mesopotamia hacia Bagdad para expulsar al ejército otomano. Impulsado “secretario oriental”, un importante cargo diplomático, asumirá la misión de dar forma a los contornos políticos y geográficos de un futuro estado iraquí bajo el mandato británico. Ella convencerá a los diferentes chefs de la región y a Winston Churchill para que coloquen a Fayçal bin Hussein al-Hachimi a la cabeza de Irak. Líder de las revueltas árabes, se convertiría en Faisal I, rey de Irak de 1921 a 1933. Esta decisión tenía un alcance geopolítico: se suponía que permitiría un mejor control de la zona por las autoridades británicas.

El Monarquía iraquí bajo mandato británico comenzó en 1920 y duró hasta 1958, año del golpe de Estado de Abdul Karim Qasim, primer ministro de la futura república iraquí. Mientras tanto, la misión de Gertrude Bell era compleja, ya que implicaba la creación de un reino sobre la base de tres vilayets (divisiones regionales) del Imperio Otomano. reuniendo poblaciones diversas. Faisal I es un musulmán sunita y esta elección no fue accidental. De hecho, los chiítas son mayoría en la zona y en ese momento temíamos su fanatismo. Además, durante años habían estado componiendo con la autoridad de un lejano sultán o califa otomano (en Constantinopla) y desconfiaban de la creación de un nuevo poder.

Gertrude Bell
Gertrude Bell en Babylon en 1909.
Crédito: Gertrude Bell Archive / Wikipedia

Dificultades innegables para el fracaso

Pierre-Jean Luizard, historiador francés especializado en Irak, explicará en un artículo publicado por el diario suizo Le Temps en 2016 que este país se construyó contra su propia empresa. ¿Es esto realmente culpa de Gertrude Bell? ¿Debería acusarse a este último de colonialismo agravado? Agreguemos algunos matices. Primero, ella apreciaba y respetaba mucho a la gente del desierto y realmente buscaba entenderlos. Sin embargo, este enfoque obviamente teñido de orientalismo era raro en el Imperio Británico como en todos los demás imperios coloniales.

El caso es que, a pesar de pertenecer a la máquina colonialista, Gertrude Bell parecía devoto de Irak. Estuvo allí de forma permanente en la década de 1920 hasta su muerte y se había convertido en la confidente política del rey iraquí. Habiendo recibido el título no oficial de “reina sin corona”, dejó una marca indeleble en la historia iraquí, a pesar de un influencia cada vez menos radiante en la corte y un final lamentable (sobredosis de drogas) en 1926. En cualquier caso, no es casualidad que el Museo Nacional de Irak en Bagdad, cuya creación ella inició, honrara su memoria con un busto de su propia efigie. Este busto también fue robado antes de la invasión de Irak por Estados Unidos en 2003.

Gran agudeza política y personalidad atípica

Su agudeza política fue tal que Thomas Edward Lawrence (Lawrence de Arabia), a quien llamó “mi pequeño”, pudo desempeñar el papel capital que le correspondía en las revueltas árabes contra la dominación del Imperio Otomano. Además, criticará enérgicamente la declaración de Balfour de 1917 que abrió la puerta a un hogar judío en Palestina. Gertrude Bell temía una gran hostilidad por parte de los pueblos árabes de la región y un peligro para las minorías judías asentadas en el Medio Oriente. Además, evaluará con buena más preciso que muchos otros funcionarios el ascenso británico al poder de Abdelaziz Ibn Saoud en la cercana Península Arábiga. Destronará a los Rashid y a los hachemitas para convertirse en el primer rey de la Arabia Saudita moderna en 1932.

Problema alto Burguesía industrial británica, Gertrude Bell podría haberse limitado a su entorno familiar y reuniones sociales. No sucedió ya que su sed de conocimiento parecía ilimitada, ignorando los techos de cristal que las mujeres de su tiempo se veían imponerse aquí y allá. Gertrude Bell parece haber vivido la vida que quería. Sin embargo, fue paradójicamente contra el sufragio femenino, mientras se afirma en un mundo dominado por los hombres. Además, se adjuntó al desarrollo de las instituciones arqueológicas árabes, pero, no obstante, fue favorable al “compartir” de las piezas más bellas con museos extranjeros, principalmente europeos.

Hoy, el público está redescubriendo a Gertrude Bell después de una casi olvidado 80 años desde su desaparición. En 2015, la actriz Nicole Kidman también la interpretó en Reina del desierto, película multi-nominada de Werner Herzog.