¿Lagos subterráneos en Marte? Los investigadores ofrecen otra explicación

Los investigadores sugieren que los posibles cuerpos de agua líquida aislados debajo de la superficie de Marte hace unos meses eran en realidad capas de arcillas. Dividido en varios estudios, este trabajo ha sido publicado en Geophysical Research Letters.

¿Agua líquida en Marte?

Hace tres años, un equipo de investigadores sorprendió a la comunidad científica al suponer la presencia de un cuerpo de agua líquida enterrado bajo la superficie helada del Polo Sur marciano. Este cuerpo de agua de unos veinte kilómetros de ancho y poco profundo ”parece una de las cuencas interconectadas bajo varios kilómetros de hielo en Groenlandia y la Antártida“, Detallado en su momento Martin Siegert, del Imperial College London. El año pasado, estos mismos investigadores también describieron el descubrimiento de posibles nuevos cuerpos de agua en la misma región.

Para estos estudios, los investigadores se basaron en datos de un radar instalado en la sonda Mars Express (ESA) llamada MARSIS. Las señales de radar, que pueden penetrar la roca y el hielo, cambian cuando se reflejan en diferentes materiales. En este caso, habrían producido señales particularmente brillantes en aproximadamente 1,5 km debajo de la superficie, lo que sugiere que no pudieron haber pasado por agua líquida.

Si fuera validado, este nuevo descubrimiento podría ser un verdadero cambio de juego en el campo de la exobiología. De hecho, se sabe que lagos subglaciales similares albergan vida microbiana en nuestro planeta. Sin embargo, un reexamen de los datos recopilados combinados con análisis de laboratorio sugiere otra explicación para las señales registradas.

Prueba de hipótesis

Poco después de la publicación del estudio en 2018, varias docenas de investigadores se reunieron para la Conferencia Internacional sobre Ciencia Polar y Exploración de Marte en Ushuaia. Estas reuniones brindan la oportunidad de discutir los últimos hallazgos y probar nuevas teorías. Naturalmente, muchas discusiones han girado en torno a estos famosos lagos subterráneos. Luego, varios científicos comenzaron a pensar en formas de probar la hipótesis de los lagos subterráneos.

Un equipo de la Universidad Estatal de Arizona se centró en particular en el análisis de 44.000 ecos de radar registrados durante quince años por el instrumento MARSIS al nivel del Polo Sur marciano. Los investigadores revelaron docenas de “reflejos brillantes” como los del estudio de 2018. Por el contrario, muchas de estas señales se aislaron en áreas cercanas a la superficie. Ahora hay demasiado fría para que el agua permanezca líquida, incluso si lo mezcla con percloratos, una salmuera que se encuentra comúnmente en Marte y que ayuda a reducir la temperatura de congelación del agua.

lago marte
La supuesta ubicación del lago subglacial descubierto en 2018. Créditos: ESA / INAF / DAVIDE COERO BORGA

Arcillas, no agua

Luego, otros dos equipos analizaron estas señales para determinar si algo más que agua líquida podría producirlas. Pronto todos los ojos se volvieron hacia un grupo de arcillas llamadas esmectitas formadas por agua líquida en Marte hace mucho tiempo.

Luego, los investigadores probaron su hipótesis en el laboratorio. Para hacer esto, colocaron muestras de esmectita congeladas a menos 50 ° C en un cilindro diseñado para medir cómo las señales de radar interactuarían con ellas. Resultado, la respuesta de estos materiales correspondía casi a la perfección a las observaciones de radar de 2018. Usando datos del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), los investigadores confirmaron la presencia de estas arcillas cerca del sitio de las observaciones de radar.

Por tanto, estos nuevos artículos ofrecen una explicación más plausible de las observaciones registradas. Por supuesto, la única forma de estar seguro sería llegar allí y cavar profundamente bajo el hielo. Pero por ahora es imposible.