Las muestras chinas son más jóvenes que las de Apolo

En diciembre de 2020, la misión china Chang’e-5 devolvió a la Tierra 1.731 kg de rocas lunares. Entonces fue el primer retorno de muestras de la Luna en 44 años. Como se informó en la revista Science, los primeros análisis muestran que el material es mucho más joven que las muestras de Apolo.

China ya ha aterrizado varios módulos de aterrizaje y rovers en la superficie lunar como parte de su programa de exploración. La misión Chang’e 5, la última, fue quizás la más ambiciosa. Al igual que las misiones Apolo de hace cincuenta años, su objetivo era traer muestras de regreso a nuestro planeta. La nave aterrizó con éxito hace casi dos años y unas semanas más tarde devolvió casi dos kilogramos de roca.

Para su misión Chang’e 5, China había puesto sus ojos en un gran depósito volcánico llamado Oceanus Procellarum, considerada una de las áreas más jóvenes de la superficie de la Luna. Pero, ¿cuántos años tiene exactamente?

Cerca de dos mil millones de años

La edad de un cuerpo rocoso se puede estimar en función del número de cráteres. Concretamente, cuanto más tiempo ha existido un cuerpo, más se bombardea su superficie. Sin embargo, esta no es una medida muy precisa. Como ejemplo, hasta ahora las estimaciones basadas en el número de cráteres en la región han variado de 3.2 mil millones de años a solo 1.2 mil millones.

Esta vez, la edad absoluta de estas nuevas muestras podría determinarse mediante datación radiométrica. Este es un método para calcular las proporciones relativas de determinados isótopos radiactivos (elementos con más o menos partículas en el núcleo atómico que la sustancia estándar) contenidos en las rocas.

Las muestras utilizadas para el nuevo estudio contenían una mezcla de varios minerales (clinopiroxeno, plagioclasa, olivina, cuarzo, cristobalita e ilmenita). En este punto, la composición general es consistente con otros depósitos volcánicos en la Luna. Por el contrario, los resultados indican que una de las muestras tenía 1.893 ± 0.280 mil millones de años y el otro 1.966 ± 0.059 mil millones de años. La combinación de todos estos datos produce una edad de 1.963 ± 0.059 mil millones de años. En comparación, todas las rocas volcánicas recolectadas por Apolo tenían más de tres mil millones de años.

muestras de china
Una imagen simulada del ascendente de la nave espacial Chang’e-5 despegando de la superficie lunar el 3 de diciembre de 2020. Créditos: Administración Nacional del Espacio de China

Este nuevo trabajo es importante por varias razones. En primer lugar, ahora es posible estudiar muestras de un período de la historia lunar que no teníamos antes. Aquí, los investigadores no aislaron ninguna evidencia de altas concentraciones de elementos radiactivos productores de calor en el manto que podrían haber causado la erupción que envió este material “joven” a la superficie. Por tanto, serán necesarias otras explicaciones para resolver este misterio.

El segundo aspecto importante de este estudio es que la Luna puede usarse para refinar nuestros modelos para comprender mejor las superficies de otros planetas.