¿Los animales salvajes también sufren de trastorno de estrés postraumático?

El trastorno de estrés postraumático (TEPT) ocurre después de un evento traumático y produce angustia mental y complicaciones físicas. Estos trastornos se han estudiado durante mucho tiempo en humanos. También han sido reconocidos en perros durante una década. Pero, ¿qué pasa con los animales salvajes?

Como ocurre con los humanos, el miedo puede llevar a los animales a ofrecer varios reflejos defensivos: agresión, huida o inmovilidad. Sin embargo, si aún pueden, las presas atacadas por depredadores naturalmente prefieren la segunda opción, a menos que estén arrinconadas.

Sin embargo, hasta hace algunas décadas, los científicos asumían que el impacto de un depredador sobre una presa individual era fatal o fugaz. Si un animal sobrevive al ataque de otro, continúa viviendo su vida como antes, se creía en ese momento. En realidad, el miedo al peligro puede tener costos más insidiosos, alterando el comportamiento y la fisiología a largo plazo de los animales salvajes.

El ejemplo de las liebres con raquetas de nieve

En el Yukón canadiense, estos animales están de hecho en el origen de un fenómeno estudiado desde la década de 1920. Cada pocos años, las poblaciones de liebres aumentan, lo que se traduce en un aumento de depredadores (principalmente coyotes y linces). Luego, la población de liebres colapsa y los depredadores se retiran.

Durante mucho tiempo, los conservacionistas creyeron que las poblaciones aumentaron inicialmente debido a la ausencia de depredadores y luego disminuyeron porque se capturaron y comieron muchas liebres. Esto es parcialmente cierto. Sin embargo, el trabajo realizado en los últimos años ha revelado otro factor importante.

En un estudio, Rudy Boonstra y su equipo de la Universidad de Toronto probaron los excrementos de liebres capturadas vivas durante las fases de subida y bajada del ciclo poblacional. Luego encontraron que los niveles de cortisol, una hormona del estrés, fluctuaban con la densidad de depredadores, alcanzando su punto máximo cuando los depredadores eran más numerosos. Estas hembras, encontraron los investigadores, se alimentaban menos y, de hecho, tenían menos bebés. Además, estos últimos tendían a ser más pequeños.

Los niveles elevados de hormonas del estrés también se transmitieron a las hembras, lo que ralentizó las tasas de reproducción de las liebres, a pesar de que los depredadores eran menos y la comida abundaba. Esto explica por qué la población de liebres permanece baja durante tres a cinco años, antes de finalmente recuperarse después.

El trauma de vivir a través de persecuciones repetidas desencadena cambios duraderos en la química del cerebro de las liebres. Sin embargo, estos cambios son paralelos a los observados en el cerebro de las personas con estrés post traumático.

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Crédito: MabelAmber

El caso de los elefantes

Estos hallazgos se suman a un creciente cuerpo de evidencia que sugiere que las experiencias aterradoras pueden tener efectos duraderos en la vida silvestre. Los elefantes son otro ejemplo. Muchos paquidermos que evolucionan hoy en día han sido testigos de la masacre de sus madres y tías, cazados furtivamente por sus colmillos. Estos traumas tempranos, asociados con la muy importante falta de estabilidad familiar en los elefantes, hacen que algunos huérfanos se vuelvan muy temerosos, o en ocasiones muy agresivos, a medida que llegan a la adolescencia.

“Hay algunos paralelismos interesantes entre lo que vemos en humanos y elefantes”dice Graeme Shannon, ecologista del comportamiento de la Universidad de Bangor en Gales.

El investigador experimentó esto con su equipo en la reserva de caza Pongola en Sudáfrica. Un día, en la curva de un recodo, Buga, la matriarca de un rebaño, se colocó en medio de la carretera de cara a su coche, como señal de advertencia. El conductor apagó inmediatamente el motor, lo que generalmente calma a los elefantes. En cambio, Buga cargó contra el vehículo antes de volcarlo, mientras los investigadores se abrían camino alrededor de sus cuellos.

La reacción extrema de Buga, sospecha el investigador, podría ser un signo de estrés post traumático vinculada al trauma que sufrió cuando fue capturada y trasladada seis años antes.

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Crédito: pedesign-de / Pixabay

Un paralelo con los humanos

Las respuestas humanas al peligro, las lesiones y las pérdidas son probablemente parte de este mismo conjunto evolucionado de respuestas.

Los estudios de imágenes cerebrales han demostrado que las personas con trastorno de estrés postraumático tienen un hipocampo más pequeño, que forma recuerdos conscientes de los eventos cotidianos. Esto significa que la neurogénesis, el crecimiento de nuevas neuronas, está alterada. Pero la neurogénesis es esencial para el proceso de olvidar o poner los recuerdos en perspectiva. Esta es la razón por la que las personas con TEPT a menudo se ven perseguidas por recuerdos traumáticos.

Liana Zanette y Michael Clinchy de la Universidad de Western Ontario han estado estudiando esta “ecología del miedo” durante varios años en animales. De la misma manera que un recuerdo traumático suprime el proceso de neurogénesis en pacientes humanos con TEPT, el miedo a los depredadores también puede tener los mismos efectos en las ratas de laboratorio, encontraron.

El mismo patrón también se mantiene en ciertas especies que evolucionan en su hábitat natural.

Durante un experimento, los gritos de los halcones transmitidos en un bosque, por ejemplo, hicieron que los gorriones cantores femeninos produjeran un 40% menos de crías vivas de lo habitual, informa el Smithoninan Mag.

Los experimentos en tordos de cabeza marrón y carboneros de cabeza negra también señalaron que las llamadas difusas de los depredadores producían cambios neuroquímicos duraderos debido al miedo una semana después. Sin embargo, estas señales neuroquímicas son paralelas a las observadas en las especies de roedores utilizadas por los investigadores para comprender el desarrollo de estos trastornos en los seres humanos.

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Crédito: Georg_Wietschorke / Pixabay

Raíces profundas

Además, si bien el trastorno de estrés postraumático se ha considerado durante mucho tiempo el dominio exclusivo de los humanos, muchos especialistas consideran que compartimos estas reacciones con muchas otras especies. Según Sarah Mathew, antropóloga evolutiva de la Universidad Estatal de Arizona, el trastorno de estrés postraumático tiene profundas raíces evolutivas.

Esta perspectiva evolutiva podría tener importantes beneficios en los seres humanos. De hecho, los trastornos por estrés postraumático a menudo se estigmatizan, lo que a veces dificulta la intención de buscar tratamiento. Si los pacientes pueden entender que sus síntomas son de hecho el resultado de una función evolutiva muy antigua, esto podría llevar a algunos a aceptar mejor su condición, para finalmente buscar ayuda. El cerebro de una persona con TEPT no es un cerebro dañado o disfuncional, solo un cerebro sobreprotector.