Los orígenes del nitrato de amonio, responsable de la reciente doble explosión en el Líbano

Hace unos días, dos explosiones devastaron Beirut, la capital del Líbano. Pero, ¿qué es el nitrato de amonio que lo causa? ¿Por qué fue creado? Este producto, que ahora está en proceso de ser descartado, ha encontrado aplicaciones en la agricultura, pero también en la guerra.

Muchos desastres

El 4 de agosto de 2020, se produjo una doble explosión en Beirut (Líbano) que involucró 2.750 toneladas de nitrato de amonio. El país de luto cuenta sus muertos (más de un centenar), sus heridos (miles) y enormes daños materiales. Cabe señalar que el nitrato de amonio es un producto en el origen de larga lista de desastres durante cien años.

Mencionemos en particular la explosión de la fábrica AZF Toulouse en 2001 causó 31 muertos, aproximadamente 2.500 heridos y graves daños materiales. El nitrato de amonio también estuvo involucrado en el desastre en el puerto de Tianjin (China) en 2015, causando 173 muertos y alrededor de 800 heridos. Pero, ¿cuál es la historia de este controvertido cuerpo químico?

Creación y usos

En 1909, el químico alemán Fritz Haber desarrolló un proceso químico para sintetizar amoníaco. Este último lo hace hidrogenación de nitrógeno que representa alrededor del 80% de la composición de la atmósfera terrestre. Consumiendo mucha energía fósil, el proceso es sin embargo poco costoso. Así, este último es asumido por el ingeniero Carl Bosch (BASF), en el origen de una línea de producción industrial.

Cuatro años más tarde, la primera planta de fabricación de ammonitrato (proceso Haber Bosch) surge del suelo en Ludwigschaffen, sede de BASF. Inicialmente, la creación de nitrato de amonio fue impulsada por el deseo de permitir que las plantas fijen nitrógeno. Estos últimos, de hecho, naturalmente, no son capaces de hacerlo. Era una alternativa a los fertilizantes orgánicos (estiércol de ganado) en la agricultura.

Sin embargo, la Primera Guerra Mundial (1914-1918) lo cambió todo. De hecho, toda la producción de BASF es utilizado por el ejército alemán para producir ácidos nítricos utilizados en la composición de explosivos. Al final de la guerra, la tecnología se convirtió en el tema de una distribución internacional. De hecho, los aliados victoriosos procedieron al libertinaje de los ingenieros y al secuestro de las fábricas de BASF.

Nitrato de amonio 2
Crédito: Michael Spiller / Flickr

Un éxito llegando a su fin

El final de la Segunda Guerra Mundial (1939-1945) marcó el democratización de los fertilizantes minerales en agricultura. Así, se perfila una revolución agrícola, porque el proceso de Haber Bosch permite separar los animales de los cultivos. Los cultivos herbáceos ya no necesitan la proximidad del ganado, lo que lleva a remodelación de áreas agrícolas y especialización regional.

Mientras que millones de toneladas por año se utilizan cada año solo en Francia, el nitrato de amonio ha mostrado, sin embargo, sus límites desde la década de 1980. De hecho, este producto está en el origen de contaminación del agua superficial así como aire. En nuestro país, las mareas verdes de las algas (Bretaña) y la contaminación del aire (Isla de Francia) están de hecho estrechamente ligadas al nitrato de amonio.

Actualmente, el nitrato de amonio es uno de los retos de la Política Agrícola Común (PAC). En Bruselas, estamos debatiendo una forma de corregir los excesos a escala europea. Se trata particularmente de volver a la cría-agricultura mixta. Este era el sistema de producción agrícola vigente antes de la aparición del proceso Haber Bosch.