los primeros signos de actividad detectados más allá de Saturno

Investigadores de Nueva Zelanda divisaron hace unos días un boceto de una coma que emerge del cometa gigante C / 2014 UN271, que continúa su entrada al Sistema Solar Interno. Como recordatorio, podría ser el cometa más grande jamás observado hasta la fecha.

Identificado en los datos de Dark Energy Survey capturados entre 2014 y 2018, el mega cometa C / 2014 UN271, también conocido como el cometa Bernardinelli-Bernstein, está empezando a “frotarse” visiblemente contra el Sol.

El 23 de junio, los astrónomos de Nueva Zelanda fueron de hecho los primeros en detectar un coma, un halo de gas y polvo liberado bajo el efecto del calor estelar, provocando la sublimación del hielo en su núcleo. Las imágenes fueron capturadas desde uno de los telescopios del Observatorio Las Cumbres (LCO) alojado en Sudáfrica.

En nuestra primera imagen, el cometa había sido oscurecido por el paso de los satélites, pero las otras estaban bastante claras. Estaba allí, definitivamente un pequeño y hermoso punto difuso que contrastaba con la nitidez de las estrellas cercanas.“, Explica Michele Bannister de la Universidad de Nueva Zelanda en Canterbury.

cometa
La nube difusa en el centro de la imagen es la coma del cometa. Crédito: LOOK / LCO

Viniendo de los confines del sistema solar

Cuando se detectaron estos primeros signos de actividad, el cometa estaba en alrededor de 19 unidades astronómicas (AU) del sol. Como recordatorio, una UA equivale a la distancia promedio Tierra-Sol, o unos 150 millones de kilómetros. En comparación, esto es aproximadamente el doble de la distancia orbital de Saturno al sol.

Según las primeras estimaciones, el enorme núcleo de Bernardinelli-Bernstein haría más de 100 km de diámetro. Esto es aproximadamente tres veces el tamaño del núcleo de cometa más grande conocido, el del cometa Hale-Bopp que pasó cerca de la Tierra en 1998. C / 2014 UN271 también podría ser el cometa el más masivo jamás registrado a lo largo de la historia (mil veces más masivo que un cometa típico).

2014 UN271 nos llega desde la Nube de Oort, una nube de hielo que se encuentra mucho más allá del Cinturón de Kuiper, entre 5.000 y 100.000 AU del Sol. El cometa completa una revolución de nuestra estrella en 612 190 años, y debería llegar al punto más cercano de este inmenso viaje de ida y vuelta en 2031, año en el que pasará a menos de 10,9 AU del sol. Entonces habrá casi alcanzado la órbita de Saturno.

Desafortunadamente, Bernardinelli-Bernstein no se acercará lo suficiente a nuestro planeta para ser visto a través de binoculares. Varios telescopios grandes en tierra y en el espacio, así como cualquier nave espacial cercana, podrán observar el objeto, lo que permitirá a los investigadores aprender tanto como sea posible. sobre su composición e historia.