Marco Polo (1254-1324) y el Libro de las Maravillas

Tras mudarse a China cuando era adolescente, este comerciante veneciano es famoso por llevar el conocimiento del Lejano Oriente a Europa. Sus historias han sido inmortalizadas en el Libro de las Maravillas, obra que influyó notablemente en los grandes exploradores.

Un comienzo temprano

Nacido en Venecia en 1254, Marco Polo es comerciante, al igual que su padre Niccolò y su tío Matteo. En esa época República de venecia es una de las principales potencias comerciales de Europa. Así, sus ricos comerciantes aprovecharon la oportunidad para comerciar con los musulmanes. con vistas a la Ruta de la Seda. Por otro lado, algunos como el Polo quisieron traspasar esta barrera y hacer contacto directo con las potencias asiáticas.

Niccolò y Matteo Polo partieron en 1260 para cuidar sus mostradores en Constantinopla y abrieron uno en Crimea, junto al Mar Negro. Luego se embarcan en un viaje a Asia Central y conocen al nieto de Genghis Khan, a saber, Kubilai Khan, primer emperador mongol de la dinastía Yuan (1279-1368) en China. Esto les promete el monopolio de todas las transacciones comerciales entre China y la cristiandad, a cambio de enviar estudiosos y artistas capaces de describirle el mundo cristiano.

Marco Polo tenía 15 años cuando su padre y su tío regresaron a Venecia en 1269. Llevaban un mensaje de simpatía y los cristianos veían a China como un posible aliado contra el Islam. Dos años después, Marco Polo acompaña a Niccolò y Matteo en un larguísimo viaje. Éste durará 24 años y se describirá más adelante en el Libro de las Maravillas (1298), también bautizado Moneda mundial.

El viaje de Marco Polo

El viaje de regreso de este viaje fue muy dificil de establecer y todavía está sujeto a debate. En realidad, el libro de las historias de Marco Polo no representa una hoja de ruta que describa el viaje del explorador. De hecho, es más bien una suma de descripciones lo que vio e hizo después de entrar al servicio del emperador Kubilai Khan.

En el camino hacia allí, Marco Polo habría pasado por Saint-Jean-d’Acre (actual Israel), Bagdad, Ormuz (Persia), Balkh (actual Afganistán) antes de llegar a China – vía Xinjiang – para llegar a Beijing. El regreso a Venecia en 1295 será de Hangzhou por mar a Ormuz, luego por tierra.

Rutas del viaje de Marco Polo
Créditos: Wikimedia Commons

El emperador en el centro de las historias

A su regreso, Marco Polo participó en una guerra entre Venecia y Génova, otra gran potencia comercial europea. Es hecho prisionero y su compañero de celda no es otro que Rustichello de Pisa, un escritor italiano de habla francesa. Este último será el primer editor del libro de Marco Polo. la Libro de las Maravillas también será el primer cuaderno de viaje escrito en francés. Por otro lado, el texto habría sufrido muchas manipulaciones, en particular en el siglo XVIe durante el cual se pierde el manuscrito original.

El punto es que este trabajo es centrado en Kubilai Khan y su imperio. Marco Polo evoca Rusia, Asia Central, Irán, Afganistán o incluso Vietnam, Birmania, Camboya, la isla de Sumatra (Indonesia), Sri Lanka, el sur de India e incluso Madagascar. En realidad, estos países eran posesiones del Khan, o áreas por conquistar. También podrían ser lugares donde se enviaban emisarios para obtener una sumisión de ellos, o incluso zonas comerciales.

Algunos historiadores han estimado que el Libro de las Maravillas era una especie de enciclopedia, una geografía o incluso una crónica sobre el emperador. De hecho, el libro de los cuentos de Marco Polo sería más un informe.

Misiones de Marco Polo

Verdadero hombre del emperador Kubilai Khan, Marco Polo realizó al menos cinco misiones principales, y otros que aún no se han probado. Describirá muchas curiosidades que interesarán a los reyes de Europa, así como a número de exploradores como Cristóbal Colón y otros cartógrafos contemporáneos. Su primera misión será en Zhangye, en lo que ahora es la provincia de Gansu. Actuará como mensajero en un “asunto de reyes” sobre el que tendrá que escribir un informe al emperador.

Marco Polo también vivirá durante tres años en Yangzhou, una ciudad del centro (provincia de Jiangsu) conquistada por los mongoles. Realizará un control financiero en el puerto de Hangzhou en el este, para verificar que el emperador no fue engañado. Tambien sera enviado como embajador en Vietnam, Birmania e India.

La representación del mundo según Marco Polo de Henry Yule (1871)
Créditos: Wikimedia Commons

Un hombre curioso por todo

Marco Polo describirá innumerables curiosidades pero hablaremos de cosas muy prácticas como el uso de carbón, procesos de extracción de asbesto, basura china y por supuesto el uso de papel moneda (billete de banco). Marco Polo también describirá muchas especias, ya sea canela, azafrán, pimienta, clavo, nuez moscada, etc. También hará abundantemente mención de especialidades culinarias variado y variado.

Dominando al menos cinco idiomas orientales y cuatro sistemas de escritura, Marco Polo también podría considerarse una especie de etnólogo. Mostró gran sensibilidad por la diversidad de sociedades sin emitir juicios negativos. Sus observaciones y la naturaleza de sus relatos estaban dirigidas, entre otras cosas, a concienciar a Europa que este último no era el centro del mundo.

Sus relatos también se proporcionan en mitos, leyendas y hechos religiosos. Irá al Tíbet y discutirá en detalle las costumbres y todo lo relacionado con la religión. En India, por ejemplo, mencionará la respeto por las vacas sagradas. Si evoca mucho del budismo lamaísta, el taoísmo, el islam y ciertos derivados del cristianismo (por ejemplo, los nestorianos), también hablará de pueblos animistas adorando ídolos. Si no emite ningún juicio negativo, Marco Polo seguirá horrorizado por la costumbre de una tribu de Sumatra. A instancias de los brujos, los miembros devoraron a los enfermos después de asfixiarlos y cocinarlos.

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