Métodos de reproducción asistida mejorados para salvar al orix de cuernos de cimitarra

Hace unas semanas, el Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación (SCBI) celebró el nacimiento de dos jóvenes oryxes con cuernos de cimitarra, fruto de la inseminación artificial. Las crías no solo aumentan el número de especímenes que representan a esta especie en peligro crítico de extinción, sino que también validan los esfuerzos de los investigadores para perfeccionar una nueva técnica de reproducción asistida.

Una especie en peligro crítico

El orix de cuernos de cimitarra (Oryx dammah), a veces llamado orix libio u orix blanco, es una especie de ungulados que alguna vez vivió en las estepas y semidesiertos del centro de Níger, Chad, el sur de Libia y el Sahara. Cazados por sus cuernos, carnes y pieles, sus poblaciones disminuyeron rápidamente durante las décadas de 1970 y 1980. Desde 2000, la especie se ha extinguido oficialmente en la naturaleza, según la Lista Roja de la UICN.

Afortunadamente, los zoológicos y otros custodios privados pudieron salvar varios especímenes antes de que la especie fuera aniquilada por completo. Los programas de cría en cautividad han dado sus frutos. La manada cautiva más grande cuenta ahora con más de 3.000 especímenes. Lo encontrará en Abu Dhabi, Emiratos Árabes Unidos (EAU). Un primer grupo de veinticinco oryx también se liberó en Chad en 2016. Hoy en día, hay alrededor de 150 personas.

Los programas de cría en cautividad son obviamente esenciales. Sin embargo, los criadores participantes siempre deben tener cuidado de mantener la diversidad genética de sus rebaños a medida que se crían nuevas generaciones, para evitar problemas de consanguinidad. Lo que no siempre es fácil.

Reproducción asistida

Para superar estos problemas, se desarrolló por primera vez un protocolo de inseminación artificial en la década de 1990, por iniciativa del Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación. La ventaja de estos procedimientos es que permiten depender del material genético almacenado o intercambiado de oryx que vivió en un tiempo y lugar diferente. Los criadores de animales también pueden compartir material genético con otros criadores para mejorar el acervo genético de la siguiente cohorte de terneros, al tiempo que eliminan la necesidad de transportar machos a miles de millas.

En 2000, la organización realizó su primer procedimiento en órix de cuernos de cimitarra, con una secuencia de inyección de un cóctel de hormonas. Las innovaciones posteriores permitieron a los investigadores impregnar a las hembras con hormonas sin recurrir a la anestesia, lo que podría interferir con el ciclo de ovulación.

Aquí nuevamente, la técnica no fue fácil. Esto implicó el uso de una restricción hidráulica capaz de mantener un oryx femenino lo suficientemente quieto (y sin problemas) para que los investigadores inyectaran el cóctel de hormonas. Sin embargo, las hembras a veces necesitaban varios meses para familiarizarse con el dispositivo. Hace tres años, el SCBI aún logró dar a luz a un pequeño orix resultado de este primer procedimiento de reproducción asistida sin anestesia.

oryx con cuernos de cimitarra
Órix de dos cuernos de cimitarra. Crédito: Mith

La técnica mejorada produce dos nacimientos

Más recientemente, los investigadores del SCBI, dirigidos por el fisiólogo reproductivo Budhan Pukazhenthi, pudieron reducir la ventana de inseminación de la hembra, aumentando las posibilidades de que el esperma del oryx fertilizara el óvulo en su cuerpo. También establecieron un nuevo programa de inyección de hormonas revisado.

Para preparar a las hembras para la fertilización, el equipo primero les inyecta tres dosis separadas de hormonas. El primero contiene la hormona liberadora de gonadotropina que restablece el ciclo de ovulación de la mujer. Siete días después, los investigadores inyectan prostaglandina para iniciar un nuevo ciclo. Finalmente, al noveno día, administran una última dosis de la primera hormona para inducir la ovulación cuando el esperma masculino llega al útero.

oryx con cuernos de cimitarra
Crédito: Instituto Smithsonian de Biología de la Conservación

Por primera vez, los investigadores realizaron este procedimiento en nueve hembras en octubre de 2020. Y aproximadamente ocho meses después, dos cachorros (un macho y una hembra) nacieron con éxito (visto arriba). Esmeralda de seis años dio a luz el 9 de julio, mientras que Leanne, una niña de cinco años, brilló al día siguiente. Las dos hembras fueron inseminadas con semen previamente congelado recolectado hace veinte y trece años.

En cuanto a los dos cachorros, todavía están con su madre, pero pronto podrán conocer “caras nuevas” al integrarse en el resto de la manada.