Muchas especies de plantas nunca han sido fotografiadas.

Es posible encontrar una cantidad impresionante de imágenes de diferentes especies de plantas. Sin embargo, según un estudio reciente, estos representan solo una pequeña parte de las especies existentes en nuestro planeta. Además, estas mismas imágenes se distribuyen entre muchas plataformas, lo que añade una dificultad con respecto al trabajo científico.

Especies de plantas ausentes

En esta era digital y la omnipresencia cotidiana de los teléfonos inteligentes y las redes sociales, parece bastante paradójico que cerca de la la mitad de las especies de plantas de la Tierra nunca ha sido fotografiado. Este es el hallazgo que realizaron investigadores internacionales en un estudio publicado en la revista Plantas de la naturaleza 29 de julio de 2021.

Los líderes del estudio explican que las fotografías de varias decenas de miles de plantas actualmente se puede ver en la red. Por otro lado, aproximadamente la misma cantidad de otras plantas, aunque descritas, desafortunadamente carecen de imágenes. Según Pierre Bonnet de Cirad (Francia), coautor del estudio, estas son especies menos conocidas y, a menudo, más amenazado de extinción. Estas famosas especies solo serían identificables a través de descripciones escritas y especímenes de herbario en formato digital. En otras palabras, esta situación limitaría significativamente los esfuerzos de los científicos que trabajan por su conservación.

Cabe señalar que el estudio en cuestión concierne únicamente a todo el continente americano. Los investigadores revisaron no menos de 25 plataformas de imágenes en línea como Flickr, Tropicos, iNaturalist, Phytoimages o incluso el del Herbario Nacional de Estados Unidos, con una colección de cinco millones de especímenes de plantas. El caso es que todas estas plataformas concentran 65.786 especies de plantas, es decir 52,8% del total de especies del continente.

plantas de distribucion america
Mapa de distribución de especies presentes en fotografías en Internet según el tipo de recurso y su ubicación geográfica.
Crédito: Nature Plant / Nigel Pitman

La mayoría de las especies que faltan son tropicales.

Además de la ausencia de casi la mitad de las especies existentes, los líderes del estudio deploran la falta de un sistema de información integral sobre la biodiversidad. Hoy en día, los usuarios de Internet tienen menos del 50% de posibilidades de encontrar la foto de una determinada especie estadounidense. Incluso Google Images no parece ser de mucha ayuda. Pero ¿qué pasa con las redes sociales? No menos que 98,1% de las especies fotografiadas pertenecen a la familia de las Liliaceae, es decir, tulipanes, lirios, jacintos, etc. Las otras familias más populares son las Saxifragaceae (armera, heuchère) y las Fagaceae (encina, haya común).

Del lado de las plantas ausentes, la mayoría se encontrarían en áreas tropicales. Solo en Brasil no menos de 15.000 especies no se benefician de ninguna representación en plataformas o redes de imágenes. En cuanto a las especies recién descritas, la literatura científica representa un freno a la difusión de imágenes. De hecho, el acceso se paga con mucha frecuencia.

Otro coautor del estudio, Nigel Pitman del Museo de Historia Natural de Chicago (Estados Unidos), recuerda la importancia de la fotografía botánica. Explica que estamos en medio de una crisis de extinción global. En este contexto, la dificultad de proteger especies aumenta si es imposible saber cómo son estas mismas especies. El investigador, por tanto, milita por la establecimiento de una plataforma global en el que sería fácil encontrar fotos de todas las plantas existentes.