No hay esperanza de vida “como la conocemos” en las nubes de Venus

La cantidad de agua en la atmósfera de Venus es tan baja que incluso los microbios terrestres más tolerantes a la sequía no tendrían ninguna posibilidad, sugiere un estudio. Por otro lado, todavía hay una (pequeña) esperanza para Júpiter.

El año pasado, un equipo de astrónomos fue noticia al sugerir la presencia de fosfina, una sustancia química propuesta como un indicador potencial de vida, en la atmósfera de Venus. Si las condiciones de la superficie descartan la existencia de vida en este planeta, sabemos que las nubes venusinas, a una altitud de entre 35 y 50 km, ofrecen un ambiente mucho más suave (presión y temperaturas similares a la Tierra). Por lo tanto, la perspectiva de que este químico potencialmente dador de vida estuviera presente no podía descartarse de inmediato.

Finalmente, un estudio publicado hace unos meses sugirió que la posible fosfina descubierta en la atmósfera de Venus probablemente era solo dióxido de azufre ordinario. Hoy un nuevo artículo publicado en un Naturaleza apunta en la misma dirección, señalando que las condiciones en las nubes de Venus no son de ninguna manera compatible con la vida tal como la conocemos. Si bien las nubes de Venus muestran temperaturas más suaves, no tienen no hay suficiente agua para soportarlo.

Actividad del agua cien veces más baja

Como parte de este trabajo, el microbiólogo John Hallsworth y su equipo de la Queen’s University de Belfast (Irlanda del Norte) recuperaron las medidas de sondas que sobrevolaron la atmósfera de Venus para analizar los datos registrados sobre la temperatura, la humedad y la presión en el espeso nubes de ácido sulfúrico que envuelven el planeta.

A partir de estos valores, los científicos pudieron calcular la “Actividad del agua”, o la presión de vapor del agua dentro de las moléculas individuales en las nubes, que es uno de los factores limitantes de la existencia de vida en la Tierra. Para esta actividad, que se mide en una escala de 0 a 1, el valor de supervivencia más bajo es 0,585. Sin embargo, el nivel registrado en las moléculas de las nubes venusinas es de solo 0,004.

“Cuando observamos la concentración efectiva de moléculas de agua en estas nubes, descubrimos que era cien veces más baja para que sobrevivieran incluso los organismos terrestres más resistentes”., confirma John Hallsworth. “Es una distancia insuperable”.

Según el astrónomo Chris McKay, uno de los coautores del estudio, las nuevas misiones que se están preparando para sondear el entorno de Venus no cambiarán mucho. “Nuestra conclusión se basa directamente en las mediciones”, declaró. “No es un modelo, no es una hipótesis. Las misiones que la NASA y la ESA acaban de seleccionar volverán a realizar las mismas mediciones (temperatura, presión) y llegarán aproximadamente a las mismas conclusiones porque Venus no cambia en esta escala de tiempo ”.

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Ilustración de la futura sonda EnVision de la ESA. Crédito: ESA / VR2Planets / Damia Bouic

Una (escasa) esperanza de vida en Júpiter

Durante este trabajo, los investigadores también observaron los mismos tipos de datos recopilados en otros planetas.

Para Marte, la actividad del agua se midió en 0,537. Este valor, comparable al que se observa en la estratosfera terrestre, vuelve a estar, por tanto, “por debajo de lo soportable”. Además, las nubes marcianas “No son biológicamente permisivos debido a las bajas temperaturas que son incompatibles con la función celular”, por no mencionar el “Alta radiación ultravioleta que puede ser fatal para los microbios en el aire”, destacan los investigadores del estudio.

Por otro lado, la actividad del agua registrada en las nubes de Júpiter, en regiones donde las temperaturas varían entre 10 grados centígrados y -40 grados centígrados, se situaría en el umbral mínimo de 0,585.

“Lo que descubrimos, y que fue inesperado, es que las nubes de Júpiter en realidad ofrecen la combinación correcta de temperatura y actividad del agua para apoyar una vida activa”., señala el Dr. John Hallsworth. “Ahora, no estoy sugiriendo que exista vida en Júpiter porque necesitaría los nutrientes adecuados y no podemos estar seguros. Pero en lo que respecta al agua, está bien “.