¿Podrán Estados Unidos y China cooperar en el espacio?

El meteórico ascenso de China en la exploración y la ciencia espacial, así como su nueva asociación con Rusia, deberían llevar a Estados Unidos a reconsiderar la falta de colaboraciones bilaterales.

Estados Unidos sigue siendo, con mucho, el líder mundial en exploración espacial. Sin embargo, China está avanzando metódicamente en su propia agenda y, además, es particularmente ambiciosa.

Hace tres años, el país se ilustró de hecho al depositar con éxito un rover en el lado opuesto de la luna. Hace unos meses, China también trajo de regreso a la Tierra las primeras muestras lunares en cuarenta años antes de aterrizar con éxito en Marte por primera vez sin mencionar el exitoso despliegue del primer módulo de su nueva estación espacial. Para fines del próximo año, la estructura debería poder expandirse y acomodar a más astronautas a bordo, algunos de los cuales pueden provenir de Occidente.

Si todos estos proyectos fueron efectivamente planeados desde 2016, está claro que el país parece haber “pisado el acelerador”, luego de varios años de chapotear en el entorno espacial. Ahora el China es uno de los principales actores del sector.

¡Y no ha terminado! Al igual que la NASA o SpaceX, China también está planeando la exploración humana del espacio profundo, como lo demuestra el reciente acuerdo con Rusia que prevé la construcción de una base de investigación en la Luna o incluso la ‘intención de ofrecer una primera misión tripulada a Marte en 2033’.

estación china
Nueva ilustración de estación china completamente ensamblada. Créditos: CNSA

fomentar la colaboración

El impacto que el programa espacial chino podría tener en los objetivos de exploración espacial de Estados Unidos aún es incierto. Sin embargo, algunos expertos sugieren que sería tal vez sea hora de que EE. UU. encuentre un terreno común.

Por el momento, tal colaboración parece imposible, en particular en virtud de laEnmienda Wolf (iniciado por Frank Wolf, senador de Virginia), integrado en un ley firmada en 2011, que prohíbe a la NASA utilizar fondos federales para participar en una cooperación bilateral directa con el gobierno chino. ¿Pero deberían flexibilizarse las reglas?

John Logsdon, de la Escuela Elliott de Asuntos Internacionales de la Universidad George Washington, cree que sí. Como explica el investigador a Scientific Amercian, Estados Unidos debería empezar por confiar en canales diplomáticos y científicos para probar las aguas para una posible colaboración en el espacio.

Tal entendimiento entre dos países “enemigos” no sería nuevo. Hace varias décadas, en parte debido a su enorme arsenal nuclear y la amenaza asociada de destrucción mutua asegurada, Estados Unidos y la URSS finalmente llegaron a un punto muerto que se extendió al espacio de la guerra, la cooperación en lugar de la competencia. La ISS, construida conjuntamente y ocupada permanentemente durante más de dos décadas por astronautas y cosmonautas, es un ejemplo perfecto.

En pequeños pasos

Colaborar podría ser beneficioso tanto para Estados Unidos como para China. Un ejemplo de acuerdo entre los dos países podría, por ejemplo, involucrar al compartir algunas muestras de la misión lunar Chang’e-5. Mientras los investigadores estadounidenses no utilicen fondos de la NASA y separen los proyectos universitarios financiados por la NASA de todos los proyectos relacionados con China, no hay nada que les impida solicitar, recibir y analizar dichas muestras.

Asimismo, la reciente iniciativa del país de devolver muestras marcianas de China es otra perspectiva para el futuro. Si hay que creer en las líneas de tiempo, estas muestras regresarían a la Tierra aproximadamente al mismo tiempo que las dejadas a un lado por el rover Perseverance. Uno Por lo tanto, el intercambio mutuo de rocas podría considerarse.

perseverancia
Imagen tomada por Perseverance el 9 de marzo de 2021 (Sol 18) a la hora solar media local de 17:08:49. Crédito: NASA / JPL-Caltech

De cualquier manera, dependerá de Estados Unidos dar el primer paso. Y por una buena razón, si China parece estar haciéndolo sola durante varios años, es precisamente por los americanos. Y es una apuesta segura que China, que necesita reconocimiento en la escena internacional, no dudaría en apoderarse de este poste extendido. Sin embargo, podía prescindir. Como señaló SA Jim, director de la Universidad de Brown: “Si nos sentamos y enterramos la cabeza en la arena y no hacemos nada nosotros mismos, continuarán. Ellos no esperarán por nosotros“.