¿Podría el asteroide Bennu golpear la Tierra algún día?

Con base en los datos de la sonda Osiris-Rex, la NASA evaluó recientemente las probabilidades de que el asteroide Bennu, que está en el podio de la tabla de riesgos Sentry de la agencia estadounidense, pueda algún día golpear la Tierra.

Sept mois après s’être posée sur l’astéroïde Bennu dans le but de recueillir des échantillons, la sonde OSIRIS-REx a entamé son voyage de retour en mai dernier, avec dans ses bagages une précieuse cargaison susceptible de nous éclairer sur la formation du Sistema solar. Sin embargo, Bennu también es interesante por otro motivo: la trayectoria de este objeto tan grande como el Empire State Building podría algún día llevarlo a cruzar nuestro planeta. En caso de impacto, la energía cinética estimada sería 1200 megatones, lo que es unas 80.000 veces la energía de la bomba lanzada sobre Hiroshima.

Tan pronto como se descubrió en 1999, los investigadores se dieron cuenta de que podía representar un peligro. Pero, ¿cuáles son las probabilidades de tal encuentro?

A priori todo debería estar bien

Para averiguarlo, la NASA, naturalmente, se acercó a los datos de su sonda que había permanecido alrededor del objeto durante más de dos años. Este flirteo se operó 330 millones de kilómetros de la Tierra permitió a los investigadores especificar la órbita del asteroide en un factor de 20.

En una conferencia de prensa el miércoles, los científicos de la NASA finalmente dijeron que había uno en 1750 que el objeto podría chocar con la Tierra antes de las 2300 (más allá de eso, las predicciones son complicadas). Lo entendiste: la probabilidad de impacto sigue siendo muy baja.

A priori, “todo” debería jugarse en 2135. Ese año, Bennu aún extrañará la Tierra, pero se acercará lo suficiente como para unos 200.000 km (aproximadamente la mitad de la distancia Tierra-Luna). Durante este pasaje, Bennu podría aprovechar una honda gravitacional, impulsándolo en una trayectoria que probablemente cruzaría la de la Tierra aproximadamente medio siglo después.

asteroide bennu
El asteroide Bennu, fotografiado el 17 de enero por la sonda Osiris-Rex de la NASA. Crédito: NASA / Goddard / Universidad de Arizona / Lockheed Martin

Recuerde también que la NASA no es la única interesada en Bennu. Los investigadores del Centro Nacional de Ciencias Espaciales de China también están “sobre el terreno”. Además, ya sea que las probabilidades sean escasas o no, al país ya le gustaría “tomar la iniciativa” desviando la trayectoria del objeto ahora.

Para hacer esto, la idea sería enviar veintitrés cohetes al espacio, cada uno con un peso de 992 toneladas, para que se rompan simultáneamente en el asteroide. De esta forma, los investigadores estiman que serían capaces de desviar el asteroide cerca de 9.000 km, lo suficiente para descartar cualquier peligro potencial.