Por qué la meseta tibetana es el lugar perfecto para un futuro telescopio

Un equipo chino identificó recientemente una ubicación en la meseta tibetana capaz de albergar uno de los telescopios más poderosos del mundo. Según los autores del estudio en cuestión, el sitio cumple con todos los parámetros clave de un observatorio de clase mundial.

En la actualidad, los principales observatorios se encuentran todos reunidos en el hemisferio occidental, principalmente del lado de Hawai, Chile o Canarias. Estas instalaciones han permitido avances espectaculares en el campo de la astrofísica, pero aún necesitan apoyos repartidos por todo el planeta. Para monitorear un evento que tiene lugar a lo largo de un día, por ejemplo, deben colaborar varios equipos que evolucionan en varias instalaciones, como corredores de 400 metros que pasan un testigo.

Así, hoy en día, una gran parte de la Tierra, en el lado este, no está cubierta por estos poderosos observatorios. Por lo tanto, colocar una de estas instalaciones en el centro de Asia continental podría llenar este vacío.

Es por eso que durante varios años China, que ofrece muchos telescopios pequeños, pero no grandes observatorios, ha estado trabajando en el desarrollo de una estructura líder. Debe tener una abertura (el diámetro de la lente del telescopio o del espejo colector de luz) de treinta metros. Solo el telescopio europeo gigante, que debería ser completado en 2027, tendrá un espejo primario más grande (42 metros).

observatorio del telescopio
El Observatorio WM Keck, Hawaii. Créditos: Vadim Kurland, CC by 2.0

La meseta tibetana, una ubicación ideal

Sin embargo, estos grandes telescopios ópticos e infrarrojos de alta sensibilidad requieren condiciones muy específicas. Deben estar lo suficientemente lejos de las ciudades para evitar la contaminación lumínica y, al mismo tiempo, ser suficientemente accesibles para los científicos. Deben construirse a gran altura para evitar perturbaciones de la atmósfera, pero no demasiado altas para permitir que los investigadores respiren normalmente. Demasiado viento, polvo o vapor de agua (que absorbe la radiación infrarroja) también puede afectar la precisión de un telescopio.

Por lo tanto, durante varios años, Licai Deng y su equipo de la Academia de Ciencias de China se han centrado en encontrar el sitio más adecuado. Como era de esperar, todos los ojos se volvieron rápidamente hacia la meseta tibetana, la región más alta del planeta.

Basándose en datos meteorológicos y satelitales, la ciudad de Lenghu, que nunca se había considerado hasta entonces, parecía ideal con sus 3.500 horas de sol al año y casi sin lluvia. En Nature, los investigadores señalan que han identificado un sitio de observación ubicado en una montaña cercana, a más de 1.500 metros sobre la ciudad.

En 2018, el equipo instaló varios equipos en la montaña para monitorear las condiciones climáticas que podrían interferir con las observaciones futuras. Después de tres años de recopilación y análisis de datos, los investigadores finalmente determinaron que la ubicación había condiciones comparables a algunos de los mejores sitios del mundo.

Desde entonces, los investigadores se han encargado del desarrollo de su observatorio. Mientras tanto, el sitio ya ofrece un pequeño telescopio funcional. Próximamente también albergará un observatorio con un espejo de 6,4 m, el más grande de China.