Posible descubrimiento de un primer planeta extragaláctico

Un equipo de astrónomos anuncia que han encontrado el primer planeta fuera de la Vía Láctea. Este mundo potencial podría evolucionar en un sistema binario a 27 millones de años luz de la Tierra en la galaxia espiral Messier 51 (M51), también conocida como la galaxia Whirlpool.

Desde la detección del primer exoplaneta en 1995, los astrónomos han identificado más de 4.500 nuevos mundos. Algunas están relativamente “cercanas”, evolucionando a unos pocos años luz de la Tierra, mientras que otras, ubicadas a varios miles de años luz de distancia, serán para siempre inaccesibles para nosotros. Sin embargo, estos planetas tienen una cosa en común: todos evolucionan en nuestra galaxia, la Vía Láctea. Pero, ¿podría ser que algún día pudiéramos encontrar un planeta más allá de nuestras fronteras galácticas? Posible, evidenciado por este intrigante estudio publicado en Astronomía de la naturaleza.

Tránsito y radiografías

Este posible planeta extragaláctico estaría ubicado en la galaxia espiral Messier 51 (M51), también llamada galaxia Whirlpool debido a su perfil distintivo. La encontrarás en la Constelación de perros de caza, a 27 millones de años luz de distancia.

Este nuevo resultado se basa en el famoso método de tránsito, que consiste en sondear valles débiles en la luminosidad estelar provocada por los repetidos pasos de un planeta frente a su estrella desde nuestro punto de vista. Por lo general, los astrónomos confían en telescopios terrestres y espaciales, como Kepler o TESS, para enfocarse en los canales de luz óptica. Aquí, la astrónoma Rosanne Di Stefano, del Centro de Astrofísica | Harvard & Smithsonian (CfA) en Cambridge, Massachusetts, se centró en las caídas de brillo de los rayos X recibidas de binarios de rayos X brillantes, gracias al Observatorio Chandra de la NASA.

Estos sistemas binarios generalmente consisten en una estrella de neutrones o un agujero negro que extrae gas de una estrella compañera en órbita cercana. El material atrapado, sobrecalentado, luego brilla en rayos X.

Debido a que la región que produce rayos X brillantes es pequeña, un planeta que pase frente a ella podría bloquear todos estos rayos. La técnica podría detectar exoplanetas a distancias mucho mayores que los estudios actuales de tránsito óptico de luz, que deben ser capaces de detectar diminutas disminuciones de luz, ya que los planetas involucrados se encuentran completamente sumergidos en la luminosidad de su estrella.

planeta extra galáctico
Chandra detectó la atenuación temporal de rayos X de un sistema que involucra una estrella masiva que orbita una estrella de neutrones o un agujero negro (que se muestra en la ilustración del artista). Esta gradación se debería al paso de un planeta frente a una fuente de rayos X alrededor de la estrella de neutrones o el agujero negro. Créditos: NASA / CXC / M. Weiss

Un mundo tan grande como Saturno

Según el estudio, este mundo posible evolucionaría en un sistema binario llamado M51-ULS-1, por lo tanto involucrando un agujero negro o una estrella de neutrones que orbita alrededor de una estrella compañera cuya masa es aproximadamente veinte veces mayor que el sol. El tránsito de rayos X aislado por los investigadores habría durado unas tres horas durante el cual las emisiones disminuyeron por completo.

Con base en esta y otra información, los investigadores estiman que el planeta debe ser del tamaño de Saturno, orbitando la estrella de neutrones o el agujero negro a una distancia de casi tres mil millones de kilómetros.

¿Esta gradación de rayos X podría haber sido causada por el paso de una nube de gas y polvo, y no por un planeta? Los investigadores consideran que esta es una explicación poco probable, porque las características del evento observado no son consistentes con el paso de dicha nube.

Si bien este es un estudio intrigante, se necesitarán más análisis para confirmar o no confirmar la noticia. Sin embargo, hay una trampa … Este posible planeta no cruzará a su socio binario durante unos 70 años, frustrando así cualquier intento de observación durante décadas.