Procedente de los confines del Sistema Solar, un enorme cometa se acerca a la Tierra.

Los científicos han pasado los últimos años rastreando una curiosa roca espacial llamada 2014 UN271, que muchos consideran un gran cometa. El objeto se está acercando actualmente al Sol y se espera que alcance el punto más cercano a su increíble revolución en 2031.

2014 UN271 es un cometa identificado en los datos de Dark Energy Survey capturados entre 2014 y 2018. Las estimaciones de tamaño sugieren que podría medir entre 100 y 370 km de diámetro. Si es así, sería uno de los cometas más grandes jamás identificados. El descubrimiento es tanto más fascinante cuanto que el objeto nos llega desde los confines del Sistema Solar.

Un cometa de la nube de Oort

De hecho, hay dos tipos de cometas. Por un lado, tenemos los denominados cometas de “período corto” (entre 3 y 15 años). Todos ellos giran alrededor del Sol en el Cinturón de Kuiper, un vasto aro de pequeños objetos que se mueven más allá de la órbita de Neptuno, para entre 30 y 55 unidades astronómicas del Sol. Recuerde que una sola unidad astronómica equivale a la distancia Tierra-Sol, o algo menos de 150 millones de kilómetros.

Finalmente, tenemos los cometas “longevos” que inicialmente parecían salir de “la nada”, a veces pasando por el Sistema Solar Interior antes de llegar al espacio profundo. El astrónomo holandés Jan Oort finalmente calculó un día que debe haber habido una gigantesca nube de hielo mucho más allá del Cinturón de Kuiper ubicada entre 5,000 y 100,000 unidades astronómicas del Sol donde deben formarse estos objetos. Este cinturón es la “Nube de Oort”. 2014 UN271 nos llega pues de la nube, todavía muy enigmático.

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Impresión artística del cinturón de Kuiper y la nube de Oort. Crédito: NASA

Un viaje de más de 600.000 años

Al ser esta formación de objetos muy distante, los cometas que se forman en su interior necesitan cientos de miles o incluso millones de años para completar el viaje desde una órbita alrededor del Sol. El objeto que hoy nos interesa completa un recorrido por nuestra estrella en 612 190 años. Y afortunadamente, podremos presenciar su paso más cercano a la Tierra durante esta increíble revolución.

Actualmente, 2014 UN271 está ubicado a poco menos de veintidós unidades astronómicas (UA) del Sol. Esto significa que el cometa ya está más cerca que Neptuno, ubicado a 29,7 AU. Según las estimaciones, debería llegar al punto más cercano de este inmenso viaje de ida y vuelta. en 2031, año durante el cual pasará a menos de 10,9 AU del sol. En este punto, casi habrá alcanzado la órbita de Saturno.

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Un diagrama de la trayectoria de la órbita de 2014 UN271 que hará su paso más cercano en 2031. Créditos: JPL Solar System Dynamics

Mientras tanto, los investigadores esperan que 2014 UN271 desarrolle la línea del cabello (o coma) y la cola característica de los cometas que se acercan al calor del Sol. Este pasaje cercano dará a los astrónomos una mirada sin precedentes a este objeto nacido en una parte de nuestro sistema todavía muy enigmático.

Tras su paso al nivel de Saturno, 2014 UN271 partirá de nuevo hacia la nube de Oort. Y nunca la volveremos a ver.