¿Qué hará exactamente la misión Dragonfly en Titán?

Titán es uno de los lugares más intrigantes del Sistema Solar. La NASA planea enviar una misión llamada Dragonfly allí en la década de 2030. Será la primera misión en explorar la superficie de esta luna. Hace unos días se compartieron los principales objetivos de este original proyecto.

Aparte de nuestro planeta, Titán, la luna más grande de Saturno, es el único cuerpo del Sistema Solar que sostiene líquidos estables en la superficie. La principal diferencia es que no están llenos de agua, sino de metano y etano. Como tal, Titán podría albergan extrañas formas de vida extraterrestres basadas en diferentes procesos biológicos de los que se ofrecen en la Tierra. La luna también está envuelta en una atmósfera espesa que probablemente alberga una química compleja que involucra moléculas orgánicas.

Por todas estas razones, como Europa, Encelado o Marte, Titán es un objetivo principal para muchos investigadores. Por lo tanto, en 2019, la NASA seleccionó una misión llamada “Dragonfly” que planea enviar un dron a la superficie para explorar este extraño mundo. Imagínese aquí una versión más grande del helicóptero Ingenuity que actualmente está explorando el planeta Marte junto con el rover Perseverance.

Titán representa la utopía de un explorador“, Dice Alex Hayes, uno de los principales actores de este proyecto. “Las preguntas científicas que nos hacemos en Titán son muy amplias, porque aún no sabemos mucho sobre lo que realmente está sucediendo en la superficie. Por cada pregunta que respondimos mientras exploramos Titán a través de la misión Cassini, ganamos diez nuevas.“.

En busca de vida en Titán

Hace unos días, el equipo de Dragonfly aclaró los diferentes objetivos de la misión en el Planetary Science Journal.

Gracias a la misión Cassini, que exploró el sistema de Saturno durante trece años, los investigadores ya han detectado compuestos orgánicos y otras moléculas que parecidos a los que habrían existido en la Tierra primitiva. Por lo tanto, el dron examinará si las condiciones son realmente favorables para la instalación de la vida, mediante el estudio del ciclo global del metano, la forma en que la atmósfera interactúa con los materiales de la superficie y cómo el agua puede mezclarse con la materia orgánica.

Uno de los objetivos de esta misión será también buscar biofirmas químicas que puedan indicar vida pasada o presente. Si este es el caso, entonces será necesario determinar si esta vida podría ser similar a la de la Tierra que depende del agua o si utiliza hidrocarburos líquidos disponibles en los lagos, mares y ríos de Titán.

libélula misión titán
Impresión artística de la misión Dragonfly a la superficie de Titán. Crédito: NASA / Johns Hopkins APL

“Saltos” de quince kilómetros

Para tratar de obtener todas las respuestas a estas preguntas, el equipo seleccionó un lugar de aterrizaje en medio de las dunas cerca del ecuador donde este helicóptero puede tomar muestras de sedimentos orgánicos y hielo de agua.

Dragonfly permanecerá en cada lugar durante un día completo (aproximadamente dieciséis días terrestres) antes de volar a otras áreas. La atmósfera de Titán es cuatro veces más densa que la de la Tierra y la gravedad está ahí siete veces más débil, cada “salto” de este helicóptero podría permitirle cubrir unos quince kilómetros. Poco a poco, la misión irá avanzando hacia el cráter selk, un cráter de unos 80 km de diámetro que probablemente contenga trazas de agua mezclada con materia orgánica.

En el lado del calendario, la misión Dragonfly inicialmente se lanzaría en 2026 con un aterrizaje en Titán programado para 2034. Sin embargo, la pandemia Covid-19 finalmente obligó a la NASA a revisar sus planes. Su lanzamiento es ahora programado para 2027. Por otro lado, aún no se sabe si la fecha del desembarco también tendrá que posponerse.