¿Qué pasó con el vuelo de Virgin Galactic?

Según un informe de The New Yorker, el primer vuelo turístico operado por la compañía Virgin Galactic, que contó con el fundador de la compañía, Richard Branson, podría haber salido muy mal. ¿Qué sabemos exactamente sobre este incidente?

Virgin Galactic operó su primera misión oficial con tripulación el 11 de julio. A bordo del avión suborbital VSS Unity, lanzado a gran altura por su avión portador, la tripulación experimentó cuatro minutos de ingravidez antes de descender a la Tierra. Si la misión efectivamente se presentó como un verdadero éxito, parece que al final todo no salió como estaba planeado.

Trayectoria desviada

Durante el vuelo, hacia el final de la secuencia de combustión del motor VSS Unity, habría aparecido una luz amarilla en una consola. Esta luz les dijo a los pilotos veteranos de la compañía, Dave Mackay y Mike Masucci, que el avión estaba empezando a desviarse de su camino. Unos segundos más tarde, otra luz de advertencia, esta vez roja, apareció en la consola.

Los dos pilotos tuvieron que tomar una decisión en una fracción de segundo: apagar el motor del cohete y regresar a la Tierra en un peligroso aterrizaje de emergencia o tomar medidas inmediatas para resolver su problema de trayectoria.

Esta escena está representada en un nuevo informe de Nicholas Schmidle, en El neoyorquino. Como parte de la redacción de su libro titulado Prueba de dioses, el periodista se había beneficiado de un acceso privilegiado a Virgin Galactic, y en particular a este proyecto de vuelo espacial.

En su libro, explica que asistió a una reunión en 2015 durante la cual los pilotos de la misión del 11 de julio y otros discutieron los procedimientos a seguir en caso de una advertencia por parte de estos famosos videntes. CJ Sturckow, un ex astronauta de la NASA, supuestamente les dijo a los pilotos que una luz amarilla debería “asustarte“Porque una luz roja indicaría que sería”Ya es demasiado tarde“.

Durante el vuelo del VSS Unity, los pilotos optaron por continuar a pesar de esta advertencia. En lugar de apagar el motor, los dos pilotos habrían intentado devolver el vehículo a un camino ascendente seguro para que luego pudiera regresar sano y salvo a la Tierra, lo que hicieron con el riesgo de poner en peligro la vida de los miembros de la tripulación.

Mientras tanto, se dice que el VSS Unity ha volado fuera de su espacio aéreo designado. durante 1 minuto 41 segundos, es decir, durante más del 10% de su tiempo de vuelo después de ser bajado de su avión de transporte. La Administración Federal de Aviación (FAA) actualmente está investigando el incidente.

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La nave espacial VSS Unity fotografiada el 11 de julio de 2021. Créditos: Virgin Galactic

Disputas de Virgin Galactic

Esto es lo que aprendemos, en líneas generales, esta historia publicada en El neoyorquino. Sin embargo, después de su publicación, Virgin Galactic emitió la siguiente declaración: “Estamos en desacuerdo con las caracterizaciones y conclusiones engañosas del artículo. […] La seguridad de nuestra tripulación y pasajeros es la máxima prioridad de Virgin Galactic“.

Unity 22 fue un vuelo de prueba seguro y exitoso que siguió nuestros procedimientos de vuelo y protocolos de entrenamiento.“, Continúa el comunicado. “Cuando el vehículo encontró vientos de gran altitud que alteraron el rumbo, los pilotos monitorearon el rumbo para asegúrese de que se mantenga dentro de los parámetros de la misión. Nuestros pilotos reaccionaron adecuadamente a estas condiciones de vuelo cambiantes. […] Aunque la ruta de vuelo definitiva ha desviado de nuestro plan inicial, era una ruta de vuelo controlado e intencional lo que permitió que Unity 22 llegara al espacio y aterrizara de manera segura en nuestro puerto espacial en Nuevo México. En ningún momento los pasajeros y la tripulación estuvieron en peligro por este cambio de trayectoria.“.

Y para terminar con: “A medida que ingresamos en un departamento de ventas, confiamos en que contamos con la cultura, las políticas y los procesos de seguridad adecuados para construir y operar un negocio seguro y exitoso a largo plazo.“.

Recuerde que esta no es la primera vez que una misión de Virgin Galactic se encuentra con dificultades técnicas potencialmente peligrosas. Un piloto pagó un alto precio por esto en 2014 durante un vuelo de prueba anterior. Durante otro vuelo de prueba en julio de 2018, los pilotos Mackay y Masucci también perdieron el control de su avión mientras volaban sobre la mesosfera de la Tierra. Sin embargo, como recuerda el neoyorquino, lograron recuperar el control y aterrizar con seguridad.

Mark Stucky, otro piloto de Virgin Galactic, también fue despedido recientemente de la compañía después de expresar su preocupación por las prácticas de seguridad de la compañía en un libro publicado en mayo por Nicholas Schmidle.