¿Qué tan compleja es la vida social de las jirafas?

Las jirafas son las criaturas terrestres vivientes más grandes y miembros notables de la vida silvestre africana. Durante mucho tiempo se los ha considerado animales solitarios. De hecho, esta especie desarrolla un alto grado de complejidad social comparable al de los elefantes o las orcas, según un estudio reciente publicado en Mammal Review.

Jirafas, grandes malentendidos

Aunque se sabe que deambulan en manadas, durante mucho tiempo se pensó que las jirafas no tenían estructura social, en gran parte debido a la fluidez de la composición de su grupo a diario. Para satisfacer sus necesidades energéticas, las jirafas pasan gran parte del día buscando comida y moviéndose entre los sitios de alimentación. Y durante estos viajes, las jirafas individuales parecían cambiar constantemente su alianza.

Nuestra visión comenzó a evolucionar a partir de la década de 2000. Con las cámaras digitales, los avances en el reconocimiento individual y otros enfoques más sofisticados para el análisis de datos, varios estudios han comenzado a sugerir que el comportamiento social de las jirafas era en realidad más complejo de lo que pensábamos.

Si hoy los investigadores coinciden en pensar que Los patrones de asociación entre jirafas no son aleatorios., los mecanismos en el origen de estas asociaciones son todavía incomprendido. Hasta ahora, de hecho, hemos carecido de estudios a largo plazo, y la mayoría de las investigaciones se han centrado en poblaciones aisladas que viven en diferentes entornos y bajo diferentes presiones.

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Crédito: edmondlafoto / Pixabay

Una estructura social muy compleja

Además, hasta ahora, el comportamiento social de las jirafas ha pasado en gran medida por debajo del radar científico. En un metaanálisis que revisa la resultados de más de 400 estudios, Zoe Muller, etóloga de la Universidad de Bristol, y Stephen Harris, zoólogo de la Universidad de Bristol, han reunido un conjunto de datos que permiten una comprensión más amplia de la naturaleza social de estos rumiantes.

Según este trabajo, las jirafas exhiben muchas características típicas de los mamíferos que desarrollan complejos sistemas sociales cooperativos y sociedades matrilineales. Si bien algunas jirafas son de hecho solitarias, especialmente los machos, muchas de ellas también se asocian estrechamente en pequeños grupos de tres a nueve individuos. Los investigadores señalan numerosos pares de hembras adultas relacionadas, algunas de las cuales se han observado juntas durante seis años. Las parejas madre-hijo también pueden persistir durante al menos quince años.

Este artículo reúne toda la evidencia para sugerir que las jirafas son de hecho una especie social muy compleja, con sistemas sociales altamente funcionales, potencialmente comparables a los elefantes, cetáceos y chimpancés.“, Enfatiza Zoe Muller. “Estas sociedades complejas y de gran éxito probablemente les facilitaron la supervivencia en ecosistemas difíciles y llenos de depredadores.s “.

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En el mismo rango que los elefantes

Además, estos animales pasan alrededor de un tercio de sus vidas como adultos post-reproductivos. De hecho, las hembras pueden vivir unos treinta años en estado salvaje, pero solo pueden reproducirse hasta veinte años como máximo. Sin embargo, en otras especies, como los elefantes, las orcas y los seres humanos, las “abuelas” desempeñan un papel importante para ayudar a criar a las próximas generaciones.

Los investigadores sospechan que este también es el caso de las jirafas. De hecho, ciertos grupos observados podrían involucrar hasta tres generaciones de personas emparentadas, en las que los adultos cuidan a las crías de otras madres.

Sin embargo, estas conclusiones deberán explorarse más a fondo. De hecho, los autores subrayan que los complejos sistemas sociales cooperativos, tal como se presentan aquí, requieren habilidades de comunicación complejas. Sin embargo, los sistemas de comunicación de estos animales son todavía incomprendido.

Además de satisfacer la curiosidad científica, este nuevo conocimiento también será fundamental para ayudar a la preservación de estos animales, cuyas poblaciones se encuentran en caída libre en el mayor silencio (-40% desde 1985). “Reconocer que las jirafas tienen un sistema social cooperativo complejo y viven en sociedades matrilineales nos permitirá comprender mejor su ecología conductual y sus necesidades de conservación.“, Concluyen los investigadores.